Les Italiens gardent leurs distances par mesure de sécurité lorsqu’ils font la queue pour faire leurs courses dans un supermarché de Milan le 11 mars.

Emanuele Cremaschi / Getty Images

J’ai un léger chatouillement au fond de la gorge, une petite douleur qui ne dure jamais le matin. Rien d’extraordinaire. Je ne le mentionnerais même pas, sauf que maintenant je crains que ce ne soit un symptôme de COVID-19. Je veux être un citoyen décent et n’infecter personne d’autre. Je ne veux pas non plus surcharger un système qui crie déjà, même si j’ai 66 ans et «plus», et donc statistiquement plus à risque.

J’ai donc décidé de rester à la maison et de travailler depuis ma salle à manger, en pratiquant la «distanciation sociale», ce qui, selon les experts, est essentiel si nous voulons garder la pandémie sous contrôle.

Mais peut-être devrais-je prendre ma température, pour obtenir un deuxième indicateur de ma santé. Hélas, je ne me souviens pas de la dernière fois que j’ai utilisé notre thermomètre; les enfants ont maintenant la vingtaine. Je le trouve sous un tiroir plein de bandages et de tampons de maquillage.

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L’appareil sous la langue clique comme un ami oublié depuis longtemps et me dit que ma température est de 35,1 C. C’est plus d’un degré plus froid que l’extrémité inférieure de la plage normale pour les êtres humains. Je n’ai peut-être pas le coronavirus, car je suis peut-être déjà mort.

L’autre thermomètre, également électronique, plonge dans l’oreille. Il a besoin de nouvelles batteries. Mais pour obtenir des batteries, je dois aller à la pharmacie, augmentant ainsi les chances que je puisse être infecté ou propager mon infection si j’ai une infection. Bien sûr, si je pouvais me faire tester, je pouvais sortir ou rester avec confiance. Mais le bureau de santé publique de Toronto dit que «le dépistage n’est pas pour tout le monde avec des symptômes» et que «l’utilisation judicieuse des tests est également importante pour nous assurer que nous avons suffisamment de trousses de test pour ceux qui ont vraiment besoin de tests».

Ce n’est qu’un dilemme auquel nous sommes confrontés dans les premiers jours sombres et meurtriers du coronavirus, une catastrophe mondiale dont personne sur terre n’a connu auparavant.

C’est tout nouveau. Comment pensez-vous que nous allons faire?

Si je vais à la pharmacie, je dois me rappeler de ne pas approcher qui que ce soit – le Centers for Disease Control and Prevention recommande six pieds de séparation – et d’utiliser les scanners d’auto-paiement. Politiquement, je suis contre le self-checkout car la pratique supprime les emplois. Mais il n’y a aucun moyen concevable que j’aille près de la caisse en acier inoxydable que mes concitoyens infectés / non infectés utilisent. Là encore, l’écran d’auto-paiement est un champ de destruction de microbes à lui seul. Je dois me rappeler de me laver les mains pendant deux minutes dès mon retour à la maison. Vous devez vous rappeler de nombreux détails lors d’une pandémie.


Tom Hanks a le virus! Sa femme, Rita Wilson aussi. (Ils étaient en Australie, où il est facile de se faire dépister.) Il en va de même pour Sophie Grégoire Trudeau, l’épouse du Premier ministre.

Je leur souhaite bonne chance, mais les nouvelles me font me sentir un peu mieux. Si même Tom Hanks, un héros pour des millions de personnes, peut l’obtenir, le caractère aléatoire des attaques du virus est indéniable. COVID-19 nous rend tous pareils et nous rend égaux. Pour toutes les épreuves qu’elle nous fait subir, pour toute la douleur et le chagrin sans fond qu’elle causera, son impulsion démocratique est étrangement vivifiante.

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Il y a deux samedis, nous avons organisé un dîner d’anniversaire pour ma fille et 10 de ses amis: des hommes et des femmes jeunes et talentueux dans la vingtaine. Plusieurs sont dans le secteur de la télévision et du cinéma, où les productions se ferment plus rapidement que les palourdes fourrées. Les experts en santé publique affirment que les dîners de 10 personnes sont tout à fait acceptables si personne ne présente de symptômes.

« Êtes-vous inquiet pour le coronavirus? » Ai-je demandé à l’une des jeunes femmes. Elle a 28 ans, intelligente, compatissante, drôle.

« Je ne le suis pas », a-t-elle dit. « Cela n’affectera pas autant les gens de mon âge. »

Les guerres sont généralement menées par les jeunes au nom des anciens. Le coronavirus inverse cet ordre. Certains jours, cela ressemble à une vengeance générationnelle. D’accord, boomer: vous nous avez laissé avec le changement climatique? Voici votre récompense karmique: 10% plus de chances de mourir de COVID-19 si vous avez plus de 70 ans, 20% si vous avez 80 ans ou plus. Depuis 70 ans, nous vivons tous sans guerre mondiale, sans aucune morale mondiale pour nous enseigner le prix de la liberté. Maintenant, nous en faisons face à un.


Un centre commercial presque désert dans l’arrondissement montréalais de Pointe-Claire samedi.

Graham Hughes / La Presse canadienne

C’est agréable (et chanceux) de ne pas avoir à aller au bureau pour travailler, de ne pas avoir à prendre le métro, le tout pour la cause de la distanciation sociale. Si vous pouvez conduire, les experts disent que vous devriez le faire, car cela réduit la congestion et les risques d’infection pour ceux qui doivent prendre le métro. Mais l’achalandage dans les métros et les trains, qui transportaient deux millions de Torontois par jour avant que le virus n’atteigne la ville, a diminué de près de moitié de toute façon.

Il n’y a que deux inconvénients à l’éloignement social en restant à la maison: le grignotage, qui est incessant, et la proximité de mon ordinateur portable, un brin de nouvelles alarmantes sur les coronavirus.

Mon anxiété a pris son envol mercredi, avec des nouvelles d’Italie. Il y a deux semaines, l’Italie avait 322 cas confirmés de coronavirus. Aujourd’hui, le nombre dépasse 21 000. Ça change d’heure en heure.

Dix pour cent des Italiens frappés ont besoin de machines de ventilation, qui nécessitent à leur tour du personnel hospitalier dédié, dont ni l’Italie n’a assez. En conséquence, le Collège italien d’anesthésie, d’analgésie, de réanimation et de soins intensifs a publié des directives que les médecins et les infirmières peuvent suivre pour déterminer qui obtient une machine et qui ne le fait pas – qui vit et qui meurt. Les médecins et les infirmières n’ont plus à faire des jugements pénibles au cas par cas: au moins une partie du triage est prédéterminée.

Je télécharge les directives. Ils sont en italien, je les traduis donc sur Google. Les anglais pawky ne les ont pas rendus moins graves.

Le dilemme, soulignent les lignes directrices, est «un énorme déséquilibre entre les besoins cliniques réels de la population et la disponibilité réelle des ressources de soins intensifs».

D’où les nouvelles règles de l’Italie.

Ne pas nuire n’est plus un principe de triage; ni le premier arrivé, premier servi. Au lieu de cela, il y a une limite d’âge pour qui reçoit de l’aide respiratoire. Si vous avez dépassé un certain âge – quelque part entre 75 et 85 ans semble être la moyenne – vous n’avez pas de chance. Idem si vous souffrez de comorbidités (diabète, cancer, transplantation).

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L’autre objectif des règles est de conserver les lits et les appareils respiratoires pour «ceux qui sont les plus susceptibles de survivre» et «ceux qui peuvent sauver plus d’années de vie». C’est l’un des documents les plus frappants que j’aie jamais lu.

J’appelle Alison Thompson, éthicienne et experte en santé publique à la faculté de pharmacie Leslie Dan de l’Université de Toronto. Elle prévoit que l’Ontario publiera des lignes directrices similaires, peut-être cette semaine.

Ce que nous verrons, dit-elle, c’est l’éthique du triage sur le champ de bataille: «Nous essayons de réparer les gens qui peuvent aller là-bas et combattre encore plus.» Elle a une voix haute et riante qui dément la logique systématique et mortelle de ce qu’elle disait. Elle a 48 ans.

Les nouvelles règles ne sont pas une surprise pour elle car elles sont basées sur le guide sur la grippe pandémique adopté par l’Organisation mondiale de la santé en 2006 après la crise du SRAS et l’ouragan Katrina. Ses préceptes éthiques ont été élaborés par le Joint Center for Bioethics de l’Université de Toronto. Le Dr Thompson a aidé à les créer.

Pendant la crise de Katrina, des pilotes d’hélicoptère ont sauvé des femmes et des enfants, tandis que les médecins ont sauvé les plus malades. Ces priorités divergentes ont entravé la gestion des urgences. Pendant le SRAS, les médecins et les infirmières ont été forcés de décider – dans des circonstances qui menaçaient leur propre santé – qui sauver et non pas au cas par cas.

Le traumatisme émotionnel a brisé leur calme et menacé de traitement. Les règles de triage d’urgence COVID-19 «veulent réduire la mortalité, mais elles veulent également s’assurer que la société peut continuer à fonctionner», me dit le Dr Thompson.

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Je suis scandalisé, mais cela ne sert à rien: ces règles régissent les unités de soins intensifs dans tous les hôpitaux du Canada, dont la plupart fonctionnent à pleine capacité. «Je ne pense pas que les gens sachent que nous faisons cela tout le temps maintenant», souligne le Dr Thompson. Mais la décision de vivre ou de laisser mourir sera prise sans cesse dans la marée montante: «C’est ce basculement dans un système plus utilitaire. Des questions telles que «Avez-vous eu la chance de vivre une bonne vie?» Sont mises en balance avec «Nous allons maximiser les ressources et ne pas les gaspiller sur des personnes qui pourraient ne pas survivre à l’expérience souvent traumatisante d’un lit de ventilation.»

J’interromps: « Quelqu’un qui a 40 ans a déjà beaucoup plus de chances de survivre au coronavirus qu’un 75 ans. »

«Je pense que l’âge est un peu arbitraire», reconnaît-elle. Mais si deux personnes ont besoin de ventilation, le masque va au survivant le plus probable. L’âge limite actuel en Ontario, lorsque les ventilateurs sont rares, est de 85 ans, me dit le Dr Thompson en disant au revoir. À partir de la semaine prochaine, dit-elle, « nous pourrions voir ou non ce nombre baisser ».


L’allée de papier hygiénique vide dans un Supercentre Walmart à Toronto.

CARLOS OSORIO / Reuters

J’ai lu que nous devons apprendre à stocker un garde-manger, afin que nous puissions rester en dehors des lieux publics: longtemps et pâtes courtes, tous les riz, bouillons et bouillons. Radis: ils durent pour toujours. Les lignes de caisse de mon épicerie locale ont couru à l’arrière du magasin en milieu de semaine. Mais les paniques, comme le nombre de personnes sur le trottoir un après-midi donné, semblent flotter et couler. Samedi matin, le joint était vide. Le plateau de pâtes en boîte était cependant encore ravagé. Et qu’est-ce que la thésaurisation du papier toilette?

D’un autre côté, le gars qui empile les champignons semble avoir une toux sèche. Combien de temps COVID-19 peut-il vivre sur un champignon? Des craintes voyous comme celle-ci traversent le sol de mon cerveau comme une analyse des informations par câble.

Je ne suis pas le seul. Mon amie Marni Jackson, écrivain, a livré un colis aux urgences la semaine dernière. «Il y a un facteur domino», dit-elle au téléphone par la suite. « Une fois que votre conscience s’est éclairée sur la contagion, il n’y a pas de fin à la voir. Je me suis arrêté pour le gaz sur le chemin du retour, et la poignée de la pompe à essence ressemblait à un cobra. » La machine de débit était radioactive: « vous ne savez pas combien de mains ont été enroulées autour d’elle. » Elle a maintenant 70 ans, ce qui en Italie est au-delà de la ventilation. Elle s’arrêta un instant. « C’est l’abattage », dit-elle. « C’est ainsi que la nature traite les personnes âgées. »

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« Ce n’est pas juste », dis-je.

«Non, mais depuis quand la vie est-elle juste? C’est comme la nature en gros. « 

Elle part ensuite pour la pratique de la chorale. Pour la 10e fois ce jour-là, les mots Je me demande si c’est une décision intelligente passer par mon esprit. Le Dr Eileen de Villa, médecin hygiéniste en chef de Toronto, a déclaré: «Le COVID-19 se propage par le contact direct des gouttelettes respiratoires, de la toux ou des éternuements, d’une personne infectée par le virus. Cela se produit généralement lorsqu’une personne passe 15 minutes ou plus avec une personne infectée à moins de six pieds. » Métro, jeux de balle, bars, cafés (même en France), gymnases, bibliothèques, réunions, films. Chœurs. Santé publique Toronto a même un service en ligne appelé Outil d’évaluation des risques de collecte de masse en santé publique.


Des courriels apparaissent dans ma boîte de réception du CN, d’Air Canada, des hôtels Hilton, de Hertz Rental Cars: ils prévoient tous de faire beaucoup plus de nettoyage pendant la crise COVID-19, tout comme Cineplex, qui a adopté des «protocoles de nettoyage améliorés … avec un accent particulier sur le trafic élevé et les zones de contact élevées.  » Ça me manque d’aller au cinéma. Les galeries d’art me manquent (fermées jusqu’au moins avril). Mais je suis ravi de voir de vrais humains passer dans la rue, par ma fenêtre. Ils semblent tellement exotiques maintenant.


Le personnel médical se prépare à recevoir des patients pour le dépistage des coronavirus dans un centre d’évaluation temporaire de l’aréna de hockey Brewer à Ottawa le 13 mars 2020.

PATRICK DOYLE / Reuters

Je continue de fixer des chiffres. Patty Hajdu, ministre canadienne de la Santé, prévient qu’entre 30 et 70 pour cent des Canadiens pourraient finir par contracter le virus. Disons que la moitié le fait. Cela fait 19 millions de personnes. Si 1% d’entre eux meurent, c’est 190 000 morts. La grippe espagnole de 1918 a tué environ 50 000 Canadiens. Mais il y a 10 fois plus de personnes de plus de 65 ans aujourd’hui, 30 fois plus de 85 personnes. Au cours d’une année normale au Canada, environ 275 000 personnes meurent. C’est beaucoup d’enterrements supplémentaires. Les funérailles seront-elles autorisées? Ils sont interdits en Italie.

Si 10% de ces cas doivent être hospitalisés, cela représente 1,9 million de personnes, dont 190 000 pourraient avoir besoin de ventilateurs. Une étude de 2009 sur les soins intensifs au Canada a révélé qu’il y avait environ 3 200 lits d’hôpitaux de soins intensifs et 5 000 ventilateurs dans 286 hôpitaux au Canada. Il y a 209 autres ventilateurs stockés en Ontario. La calamité semble inévitable.

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Le moyen de réduire les tragédies de triage consiste à «aplatir la courbe» – c’est le dernier mot d’ordre – du taux d’infection, ce qui impose moins de demande aux services de soins intensifs du pays. D’où une distanciation sociale, en restant hors de l’aura de contact de l’autre. Cela entraînera une épidémie plus longue mais moins grave.

« Si nous pouvons le ralentir, nous n’aurons pas à utiliser autant le triage. Il va donc falloir prendre des décisions », m’a expliqué le Dr Thompson. « Mais si nous ne prenons pas de décision, c’est toujours une décision. » C’est le calcul inflexible qui rend la pandémie si déroutante, si déstabilisatrice. De plus grands degrés de miséricorde sont désormais hors de notre portée.

Mais si vous restez à l’intérieur, prenez vos distances et ne restez pas infecté aussi longtemps que possible, les chances s’améliorent d’éviter au moins une tragédie.

Dehors, disent les experts, nous devons garder nos distances. Sortir avec quelqu’un que vous ne connaissez pas n’est pas recommandé. Pouvez-vous prendre un taxi? Non sans essuyer l’Uber. Pouvez-vous rendre visite à votre mère dans la résidence pour personnes âgées? Potentiellement mortel. Puis-je me faire couper les cheveux? Chanel Cezair, qui coupe le mien, est optimiste. «Si quoi que ce soit, le salon de coiffure est l’un des endroits les plus désinfectés au monde. Ici, nous lavons les gens toute la journée.  » Toucher un autre être humain semble déjà … audacieux, comme quelque chose que nous faisions avant de devenir moderne.


La plupart du temps, les derniers développements choquants sont comme des tirs ack-ack entrants. Les médecins de la Colombie-Britannique sont appelés à quitter leur retraite. L’Italie a aboli les mariages. La NBA et la LNH et la MLB sont MIA. L’un des nombreux jours où le Dow Jones est tombé comme une pierre – le jour de sa pire chute depuis 2008, maintenant bien dépassé – mon frère m’a appelé pour me dire qu’il était 40000 $ plus pauvre que la veille. Le cours du matin d’un autre ami, les Alcooliques anonymes, a été annulé indéfiniment. Un jeune copain est allé à son cours de Pilates et a découvert qu’au lieu de serviettes et d’huiles essentielles, les propriétaires utilisaient soudainement des serviettes en papier et un désinfectant pour essuyer les tapis. «Cela vous amène à vous demander comment les pratiques durables insalubres peuvent être», a-t-elle reniflé. Les habitants de Denver ont fait la queue pendant trois heures pour un test de dépistage des coronavirus. Un couple de Vancouver a fait 100 000 $ en vendant 20 paquets de six lingettes Lysol de Costco pour 89 $ sur Amazon; ils se décrivent comme des «arnaqueurs». Un homme de CNN a déclaré qu’il était en quarantaine depuis 28 jours. Il était toujours de bonne humeur. Il était vivant.


Vendredi, lors de ma marche solitaire autour du bloc, maintenant rigoureusement ma distance sociale, je suis tombé sur un ami qui travaille dans une grande organisation financée par le gouvernement. Elle a été profondément impliquée dans le suivi de la crise des coronavirus à titre professionnel. Elle envoie des mises à jour à ses amis, qui semblent les apprécier. « Pensez-vous que je puisse partir en ski fin mars? » J’ai demandé. Nous parlions à distance de régulation, la longueur d’un être humain les uns des autres.

« Non, » dit-elle avec dédain. « Vous devez suivre ce qui se passe. » J’ai entendu cette irritabilité toute la journée, partout. Une minute plus tard, elle a commencé à pleurer. Elle n’a pas arrêté de parler; les larmes ont simplement coulé d’elle alors qu’elle avançait.

J’ai demandé ce qui ne va pas.

« Ce sont les enfants », a-t-elle dit. «Cela va les faire reculer jusqu’à présent, économiquement, dans leur carrière.»

Ce n’était pas seulement les enfants, bien sûr. Le virus a instantanément détruit toutes les illusions que nous avions que nous sommes sages et puissants et accomplis, et démontre maintenant que nous avons très peu de contrôle sur ce qui nous arrive. C’est comme si la gravité de la condition humaine – que nous naissions pour mourir, que nous embrassions ce beau monde pour être forcé de le quitter, et que les gens que nous aimons, derrière – était soudainement sorti de l’ombre de notre inconscience et marche maintenant dans la rue à côté de nous, un monstre ignorable, nous rappelant combien chaque étape était précieuse.

Peut-être que ce sera le défi le plus persistant avec COVID-19, une fois que nous aurons compris comment tuer le baiseur, ou du moins le mettre à sa place: pour trouver une valeur dans les montagnes du chaos durable qu’il jette partout autour de nous.

Au début des années 1950, au plus fort de la guerre froide, alors que les Soviétiques testaient les bombes à hydrogène, un groupe de scientifiques canadiens a mené une étude sur l’efficacité des sirènes de raid aérien comme système d’alerte. À leur grande surprise, seulement 8% d’entre nous pensaient que nous pourrions survivre à une attaque nucléaire. Tout le monde a ignoré les whoops, car ils ne voyaient pas l’intérêt de faire autrement.

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En ce temps-là, bien sûr, nous avons blâmé les Russes pour nos peurs, et ils nous ont blâmés. Depuis, nous nous blâmons tous pour tout – par nation, par sexe, par foi, par politique, par génération. Le coronavirus est le premier ennemi que nous avons affronté ensemble, pour lequel aucun de nous ne peut être blâmé: notre ennemi dans ce cas n’est que la nature, un mécanisme de survie biologique. J’imagine que c’est pourquoi les gens sont si désireux de se regarder lorsqu’ils s’aventurent dans les rues vides ces jours-ci. L’avez-vous remarqué? Si nous réussissons d’une manière ou d’une autre avec grâce, intelligence, coopération, avec bonté, ceux qui le font – en tout cas – pourront se souvenir de la beauté inattendue de notre alliance.

À Milan, les Italiens se penchent hors de leurs balcons pour jouer et chanter lors d’un flash mob à l’échelle du pays pour rassembler les gens et essayer de faire face à l’urgence du coronavirus.

Claudio Furlan / The Associated Press


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