Vingt-trois mètres de la chaîne éloignée, 44 mètres de la ligne de but, Trey Lance s’accroupit en formation de fusil de chasse dans l’intention de passer à droite. Jimmy Kepouros s’est aligné à gauche, traitant la situation: troisième essai, début du quatrième quart, son équipe invaincue et celle de Lance en ont huit lors du match de championnat national de la FCS 2020. Lancer une tentative de panier aurait pu renforcer l’avance, à condition que Lance ait été enclin à se contenter du jeu sûr. Mais aucun receveur ne s’est ouvert, alors il a sprinté vers l’avant, balle en main, et aucun défenseur n’a mis le doigt sur lui.

« J’ai fait un bon bloc à l’extérieur », a déclaré récemment Kepouros, un écartant senior pour le North Dakota State Bison de cette saison. Il a ri dans le téléphone, indiquant clairement que sa contribution au score de scellement du titre était secondaire.

A propos de Lance, Kepouros a ajouté: « Je me souviens juste d’avoir sauté sur sa tête quand il était dans la zone des buts. »

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C’était l’avant-dernier match de la carrière universitaire de Lance, une victoire de 28-20 contre James Madison il y a 15 mois qui a amplifié son buzz au repêchage de la NFL. Lance fait partie du deuxième niveau bondé des espoirs de quart-arrière de sa classe, jockey avec Zach Wilson, Justin Fields et Mac Jones pour être sélectionnés dès que possible après que Trevor Lawrence soit premier au classement général jeudi prochain. Il y a un argument à faire valoir que Lance est le joueur le plus fascinant du groupe, en partie depuis le report de la pandémie de la saison de l’État du Dakota du Nord l’a limité à un seul match l’automne dernier.

Lance est indéniablement le moins testé des pivots d’élite potentiels de ce projet. Il n’a tenté que 318 passes en carrière dans l’État du Dakota du Nord, 300 de moins que Fields et 519 de moins que Wilson, et il n’a jamais affronté quoi que ce soit qui ressemble à l’opposition de Power 5.

Cela dit, les points positifs de Lance sont séduisants. Son bras est un canon: Kepouros jure qu’il a vu ses passes monter jusqu’à 80 mètres sur le terrain. Lance n’a lancé aucune interception en tant que recrue en chemise rouge en 2019-2020, sa seule saison complète à la tête de l’attaque du Bison.

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Combinez cette puissance et cette précision avec les jambes de Lance et construisez – à 6 pieds 4 pouces, 224 livres, il est plus gros que de nombreux secondeurs du FCS, sans parler de Lamar Jackson et Kyler Murray – et vous obtenez un quart-arrière qui s’est précipité pour un touché par match en Université. Gagner un titre national a mis Lance à égalité avec ses deux plus récents prédécesseurs de Bison QB: le remplaçant des Chargers, Easton Stick et Carson Wentz, le deuxième choix de la NFL en 2016.

Lance est son propre joueur, déchargé des bagages de la chute de Wentz à Philadelphie. Si quoi que ce soit, leur connexion est une anecdote amusante, une autre bizarrerie pour contextualiser la poussée que Lance fera pour atteindre sa superstar à l’envers.

« Je pense qu’il peut porter une franchise avec sa personnalité et son leadership », a déclaré l’entraîneur des quarts de Bison Randy Hedberg aux journalistes lors de la journée professionnelle de l’État du Dakota du Nord en mars. « Il a ce facteur. C’est important. Quand il entre dans une pièce, vous savez de qui il s’agit. »

Trey Lance dans l’État du Dakota du Nord

Des coéquipiers d’université comme Kepouros et Ben Ellefson, maintenant un bout serré des Jaguars de Jacksonville, disent que Lance projette une confiance qui élève son attaque. Il est idéal de parcourir des routes pour un quart-arrière qui délivre des passes de 50 verges à un sou, mais qui ne force pas de gros lancers – en partie parce qu’il peut échapper à n’importe quelle poche pour courir pour gagner, comme James Madison le sait bien.

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Lance a également un record de montée à des moments de haute pression, le principal parmi eux le match pour le titre 2020 et la victoire à domicile 39-28 de l’État du Dakota du Nord contre le centre de l’Arkansas le 3 octobre dernier. Le début de la collégiale a été témoin de l’un des sites les plus rares du football: Lance fouettant une passe entre les mains d’un demi défensif rival, Nick Nakwaasah. C’était une tentative agressive qui ne s’est pas déroulée comme prévu, menant à la seule interception de sa carrière universitaire. Cela n’avait guère d’importance lorsque Lance a rebondi pour mener le Bison à un quatrième quart-temps de 21 points.

« Je ne pense pas qu’il prendrait à nouveau la même décision », a déclaré Quincy Avery, l’entraîneur QB de l’intersaison de Lance, en réfléchissant à l’interception. « Mais telle est la vie. »

Les gens se fixent sur le choix parce que Lance a pris des décisions judicieuses tout au long de la saison 2019 de l’État du Dakota du Nord, lorsque ses 287 tentatives sans interception ont établi un record de toutes les divisions dans la NCAA. Ses 1 100 verges au sol se sont classées au troisième rang des quarts de la nation. Lance a été nommé meilleur joueur offensif du FCS, et il a conduit le Bison à la première saison 16-0 du football universitaire en 125 ans, auparavant le seul domaine des 1894 Yale Bulldogs.

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Pas mal pour un enfant du Minnesota du lycée Marshall de la petite ville dont les prétendants de Power 5 voulaient uniformément qu’il devienne écarteur, secondeur ou arrière défensif. Chris Klieman, l’entraîneur-chef de l’État du Dakota du Nord de 2014 à 2018, a persuadé Lance de se rendre à Fargo pour un apprentissage d’un an en chemise rouge derrière Stick, le QB le plus gagnant de l’histoire du FCS, qui soutient maintenant Justin Herbert à Los Angeles.

Bientôt, ce fut au tour de Lance d’assumer le devoir et l’autorité dans l’attaque de style professionnel du Bison. Comme Hedberg l’a souligné lors de la journée pro, l’État du Dakota du Nord diffère des programmes qui utilisent des cartes flash secondaires, exigeant plutôt son quart-arrière de relayer les jeux dans la clique et de faire des vérifications et des appels de protection sous le centre. Le système reposait sur l’intelligence et le calme de Lance, des traits qui ont convaincu Avery qu’il était prêt pour la NFL à un âge tendre. (Lance fête ses 21 ans en mai.)

« Il n’a peut-être pas joué autant de matchs universitaires, mais chaque cliché qu’il a eu était vraiment, vraiment significatif, en termes de stress mental qu’il avait à chaque jeu », a déclaré Avery.

« Il comprenait très bien ce dont son équipe avait besoin. Son équipe avait besoin de lui pour être en sécurité avec le ballon, être intelligent et être tout ce que l’État du Dakota du Nord (veut) faire. Ils vont courir le ballon. Ils  » Je vais prendre le contrôle de l’horloge. Gagnez la bataille du chiffre d’affaires. Ce sont les choses dont il était conscient. »

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Lorsque Roger Goodell annoncera le nom de Lance jeudi prochain, peut-être parmi les trois ou cinq premiers choix, il sera le septième quart-arrière depuis 2006 à participer au premier tour après avoir commencé moins de 20 matchs universitaires, par ESPN. Trois sont devenus Pro Bowlers: Murray, Cam Newton et Ryan Tannehill. Dwayne Haskins et Mitchell Trubisky restent dans la ligue, mais eux et Mark Sanchez représentent de pires résultats en carrière.

Encore une fois, c’est trivial; intéressant à savoir mais moins pertinent pour l’histoire de Lance que, disons, le travail qu’il a accompli pour soutenir une dynastie universitaire. Le titre de la FCS 2019 était le huitième de l’État du Dakota du Nord en neuf ans sous quatre quarts différents. Les trois autres (Wentz, Stick et le remplaçant à la retraite de la LCF Brock Jensen) étaient des menaces de lancer le ballon, mais aucun n’a bousculé la vitesse ou l’agilité de Lance, sans parler de sa volonté de transporter les défenseurs.

« Il y a des preuves sur la bande de lui en train de courir des gens », a déclaré Ellefson. « Parfois, vous voyez les quarts hésiter à prendre un gros coup. Il plongeait la tête la première plutôt que de glisser parfois pour obtenir ces quelques verges supplémentaires dont nous pourrions avoir besoin sur un troisième et un-7. »

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Tout ce qu’il fallait pour déplacer l’aiguille dans les moments difficiles. Lors de la dernière apparition de Lance contre Central Arkansas – « Vous n’avez qu’une audition d’un match pour la NFL », a déclaré Avery, résumant les enjeux – il a passé et a couru pour des touchés au quatrième trimestre, récupérant la tête à la suite de son interception. Contre James Madison lors du match pour le titre de la saison dernière, Lance n’a complété que 6 passes sur 10 pour 72 verges, mais il a couru brutalement, amassant un meilleur 166 verges au sol en carrière.

Le jeu éreintant était le souvenir indélébile de Kepouros, celui de Lance vérifiant dans une course au troisième et long – combien de jeunes quarts auraient l’esprit et les roues pour le faire, se demanda Hedberg lors de la journée professionnelle – et parcourant 44 verges jusqu’à la fin. zone. En baisse de huit, les Dukes avaient tenu l’État du Dakota du Nord à deux coups de pied consécutifs, préservant ainsi leur chance de revenir. Cet espoir a été abattu lorsque les récepteurs de Lance l’ont assailli.

« Je me souviens juste d’avoir pensé: Wow. Cet enfant est incroyable », a déclaré Kepouros. « Ce sera une histoire à raconter un jour. »

Nick Faris est rédacteur de reportages sur theScore.

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