Pour Rebecca D’Antonio, qui vit maintenant à Orlando, le crochet a été mis lorsque l’homme qu’elle a rencontré sur Internet en 2016 lui a dit qu’il était un père célibataire avec un petit garçon nommé Evan.

D’Antonio avait mentionné dans son profil de rencontre en ligne qu’elle aimait les enfants, mais qu’elle ne pouvait pas les avoir.

Matthew a dit qu’il était d’Australie et qu’il travaillait dans le pétrole. Ils ont envoyé des courriels, des SMS et ont parlé par téléphone. Il la faisait se sentir spéciale. Il a dit que la caméra de son ordinateur portable ne fonctionnait pas, mais il a envoyé des photos qui comprenaient un petit garçon. Elle a joué à des jeux avec Evan en ligne.

Trois mois plus tard, Matthew lui a dit qu’il avait emmené son fils en voyage d’affaires au Nigéria et que sa carte de crédit avait cessé de fonctionner. Ils avaient besoin de son aide pour sortir de là.

«Je ne pouvais pas laisser un enfant de 5 ans dans une mauvaise situation», a déclaré D’Antonio. «Je leur ai envoyé de l’argent pour les ramener à la maison.»

«Et une fois que vous avez envoyé cette première somme d’argent,» dit-elle, «ils vous ont.»

Les escrocs romantiques, selon ceux qui les traquent, sont particulièrement aptes à pivoter et à s’adapter à la situation actuelle, puis à travailler sur les vulnérabilités. Et pour le moment, cela signifie souvent que le coronavirus fait partie de leur récit.

«Maintenant, ils utilisent COVID», a déclaré David McClellan, président de la société californienne socialcatfish.com, une entreprise qui vérifie les identités en ligne et trouve des personnes. «Nous entendons souvent cela.»

(Le poisson-chat est un terme pour quelqu’un qui utilise de fausses informations, qui incluent souvent des photos volées ou modifiées d’autres personnes, pour cultiver un faux personnage en ligne.)

Les escrocs romantiques ont toujours trouvé des raisons pour lesquelles ils ne peuvent pas se rencontrer en personne, comme le fait qu’ils servent à l’étranger dans l’armée. Mais la crise des coronavirus fournit ses propres excuses: ils peuvent dire qu’ils sont mis en quarantaine ou bloqués dans un autre pays en raison de restrictions liées à la pandémie.

Les escrocs disent également qu’ils ont contracté le virus et ont besoin d’argent pour les soins médicaux, la nourriture et d’autres fournitures.

Le FBI affirme que les escroqueries amoureuses sont «souvent dévastatrices financièrement et émotionnellement pour les victimes», qui récupèrent rarement leur argent.

Quelques conseils d’experts: Faites attention à ce que vous publiez sur vous en ligne car cela peut donner aux escrocs du matériel pour mieux vous comprendre et vous cibler. Recherchez la photo et le profil de la personne en ligne pour voir s’ils ont été utilisés ailleurs. Allez lentement et posez des questions. N’envoyez pas d’argent à quelqu’un que vous ne connaissez pas vraiment.

Et recherchez des excuses pour expliquer pourquoi quelqu’un ne peut pas vous rencontrer en personne ou ne veut pas de chat vidéo. Méfiez-vous de quelqu’un qui souhaite que vous quittiez rapidement un réseau social ou un site de rencontre pour parler en privé.

Selon la Federal Trade Commission, les consommateurs ont perdu plus de 200 millions de dollars à cause des escroqueries amoureuses en 2019, en hausse de près de 40% par rapport à l’année précédente.

D’Antonio a déclaré qu’entre le paiement de ses cartes de crédit et la décimation de ses économies, sa perte pour qui était vraiment Matthew «était dans les six chiffres». Elle a déclaré faillite et a même pensé au suicide.

«C’est une période très, très sombre de ma vie», dit-elle.

D’Antonio fait partie d’un groupe appelé Scamhaters United et parle de ses expériences.

Elle a dit que pour les escrocs, la pandémie est une opportunité parfaite à exploiter.

«Si vous voulez dire un bon mensonge, tenez-vous-en à la vérité autant que possible», dit-elle. « Et vous n’allez pas trouver une situation plus réelle que COVID. »

Aujourd’hui âgée de 41 ans, elle a reconstruit sa vie, acheté une maison et travaille comme assistante de direction et associée principale dans un cabinet de conseil financier.

Bien qu’elle ait interrompu la communication, elle faisait la queue dans un Starbucks l’année dernière lorsqu’elle a reçu un e-mail de la ou des personnes qui l’ont arnaquée, lui demandant: Où êtes-vous?

«Je n’ai pas répondu», dit-elle.

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