Alia, une étudiante diplômée en herbe dans la vingtaine, cherchait des diplômes de maîtrise en ligne en 2018 lorsque la Berlin School of Business and Innovation (BSBI) a attiré son attention. Son site Web était plus élégant que celui des autres universités allemandes et les frais de scolarité, à 11 000 €, semblaient relativement bon marché.

Originaire d’Inde, Alia avait déjà étudié en tant que premier cycle aux États-Unis, mais était impatiente de découvrir la culture d’affaires de l’Allemagne. Une fois sa demande acceptée, un conseiller lui a demandé de verser une caution pour garantir sa place. En arrivant à Berlin en octobre, Alia a été surprise de constater qu’il y avait moins de camarades étudiants que prévu. Le campus de la Potsdamer Straße était composé de plusieurs pièces sur un seul étage d’un immeuble de bureaux.

Les étudiants, quant à eux, ne reflétaient pas ceux du site Web, où elle avait vu «une personne blanche, une personne africaine, une personne asiatique, tout le monde riait ensemble». La plupart étaient, comme elle, de l’Inde.

«J’avais l’idée que j’allais dans une université diversifiée, établie», dit-elle. «Mon conseiller [from the Berlin college] ne m’a pas dit que l’université avait moins d’un an.

Alia ne réalisait pas non plus que BSBI faisait partie d’un empire d’entreprise mondial qui s’adresse aux personnes à sa place. Au cours des deux dernières décennies, la croissance de la classe moyenne mondiale a transformé l’éducation en une vaste industrie d’exportation. Les jeunes d’Inde, de Chine et d’autres économies émergentes recherchent des opportunités qui changent leur vie au Royaume-Uni, en Europe occidentale, en Australie et en Amérique du Nord – et les paient généreusement, même si la pandémie de coronavirus a jeté un tel mouvement dans le désarroi.

Le groupe mère de BSBI, Global University Systems (GUS), compte des dizaines de milliers d’étudiants dans ses plus de deux douzaines de collèges et d’institutions, de Singapour au Royaume-Uni en passant par le Canada et en ligne. Il s’appuie sur un système sophistiqué de recrutement d’étudiants du monde entier dans ses propres institutions.

Mais ces techniques ne se limitent pas aux entreprises à but lucratif: le secteur de l’éducation au sens large dans certains pays développés ne pourrait pas s’en passer.

«Nous n’aimons pas penser aux universités qui entreprennent ce type de relations commerciales pour recruter des étudiants», déclare Vincenzo Raimo, un expert de l’enseignement supérieur international.

Mais les étudiants internationaux sont devenus «si importants pour la santé financière des universités britanniques», ajoute-t-il, «que [they] ont dû professionnaliser la façon dont ils se commercialisent, la façon dont ils se vendent et la façon dont ils recrutent finalement des étudiants. »

Selon les données de l’OCDE, en 2018, 5,6 millions de personnes ont étudié à l’étranger, soit plus du double du nombre de 2005. Les millions d’étudiants et les milliards de livres qui circulent sur le marché mondial de l’éducation ont créé des opportunités pour beaucoup, mais aussi un espace considérable de friction et de déception. rêves.

En mars 2019, après plusieurs mois à BSBI – qui propose certains de ses diplômes via un partenaire italien – un groupe d’étudiants a écrit à l’école pour contester la qualité de ses cours et de sa gestion. Les plaintes des étudiants ont finalement été portées à l’attention du Sénat de Berlin, qui a suspendu temporairement le droit du partenaire italien de délivrer des visas, a lancé une enquête de deux semaines, puis a demandé des améliorations dans la qualité des programmes d’études.

GUS dit qu’en raison de la forte demande, BSBI a ajouté un autre étage et que ses inscriptions d’étudiants proviennent de 78 nationalités différentes à ce jour. Il a déclaré qu’un certain nombre de plaintes n’étaient pas fondées, tandis que d’autres concernaient des problèmes qui avaient déjà été abordés et ont souligné la satisfaction des étudiants de 87% dans une enquête de mars 2020.

Mais des préoccupations telles que celles exprimées par Alia mettent en évidence les problèmes qui peuvent survenir lorsque l’attrait d’une éducation internationale se mêle à la recherche du profit. Ils s’inscrivent également dans un débat sur la transparence dans les universités du secteur public, qui s’appuient désormais sur une matrice d’entreprises moins connues pour recruter des étudiants. «Ils connaissent les arguments de vente», dit Alia à propos de son expérience, «et ils savent ce que les étudiants recherchent.»


En novembre 2020, un groupe d’universitaires et d’experts spécialistes de la Californie à la Nouvelle-Zélande s’est réuni sur Zoom pour discuter de la «vie secrète» des agents de recrutement d’étudiants internationaux. Moteur de croissance pour des entreprises telles que GUS, au cours de la dernière décennie, la pratique est également devenue une partie intégrante des universités du secteur public. Des milliers d’agents sur le terrain, de l’Inde à l’Europe de l’Est, fournissent aux futurs étudiants des conseils pour postuler à des études à l’étranger. Pour leurs services, ils reçoivent généralement des commissions de 12,5 à 15% des frais de scolarité de la première année de l’étudiant.

«Presque toutes les universités d’Australie, de Nouvelle-Zélande et du Royaume-Uni, et un nombre croissant aux États-Unis, comptent sur des agents», a déclaré Raimo lors du séminaire en ligne organisé par le Center for Global Higher Education. Il estime qu’à l’heure actuelle, au moins 40 pour cent des étudiants internationaux au Royaume-Uni passent par un agent de recrutement.

Alors que les agents travaillent souvent directement avec les universités, l’argent circule également à travers une chaîne d’approvisionnement étudiante en évolution rapide. Au Royaume-Uni, où la plupart des universités sont des organismes de bienfaisance enregistrés qui ne font pas de profit, des entreprises telles que Study Group, INTO University Partnerships et l’Australie Navitas travaillent avec des agents pour recruter des étudiants internationaux sur des cours d’un an qui sont censés précéder l’entrée à un diplôme dans une université partenaire. L’université concernée paie à son tour les frais d’entreprise pour chaque étudiant qui progresse.

On parle peu de ces incitatifs dans les universités de l’Ouest. William Murphy, maître de conférences en géologie de l’ingénierie à l’Université de Leeds, dit que bon nombre de ses collègues ne sont pas au courant de telles relations commerciales et supposent que les étudiants internationaux «apparaissent comme par magie» en raison de la réputation de l’université. «Cela arrive, mais moins souvent qu’on ne le pense», dit-il.

© Masha Krasnova-Shabaeva

En 2016-2017, les étudiants internationaux non européens au Royaume-Uni ont rapporté 4,7 milliards de livres de frais de scolarité, soit quatre fois plus que le surplus total généré par l’enseignement supérieur britannique. L’argent est devenu un élément essentiel de la combinaison de financement de l’enseignement supérieur en Grande-Bretagne. Depuis que les réformes gouvernementales d’il y a près de dix ans ont réduit le financement public direct de la recherche, le secteur dépend davantage des marchés financiers et de la demande des consommateurs pour rapporter de l’argent.

Selon Times Higher Education, les étudiants internationaux de premier cycle pourraient s’attendre à payer entre 10000 £ et 26000 £ de frais de scolarité annuels pour étudier dans des universités britanniques en 2020. (Post-Brexit, cela inclut les étudiants de l’UE, qui payaient auparavant les frais britanniques.) Un agent basé en Géorgie, les frais de scolarité ont tellement augmenté qu’elle encourage désormais les étudiants à postuler dans d’autres pays d’Europe occidentale tels que l’Allemagne et l’Espagne. «Les études au Royaume-Uni sont un« produit de luxe »», dit-elle, ciblant les citoyens les plus riches.

Certains étudiants, cependant, ne savent pas toujours ce qu’ils obtiennent. Même à 14 ou 15 ans, Kenan d’Azerbaïdjan dit qu’il était conscient que l’éducation n’était «pas aussi bonne» à la maison qu’au Royaume-Uni. À 17 ans, il a postulé pour étudier à INTO Manchester, une entreprise qui propose des cours de base d’un an, après quoi les étudiants ont «garanti» leur progression dans une université partenaire britannique s’ils réussissent un examen. Selon le site Web de l’Université de Manchester, ces cours coûtent de 18 365 £ à 23 495 £ pour l’entrée en 2021.

Kenan dit que, sur la base de sa conversation avec un agent à la maison, il avait l’impression qu’il étudierait à l’université de Manchester elle-même plutôt que dans une entreprise d’enseignement. Lorsqu’il s’est plaint, l’agent a répondu qu’il avait choisi de partir. Un porte-parole d’INTO dit que c’est «complètement transparent et clair dans tous nos supports de communication».

Pour Raimo, les agents internationaux sont une réponse à la «marchandisation» de l’enseignement supérieur. Il soutient que, s’ils peuvent jouer un rôle important pour les étudiants qui partent à l’étranger, il y a un problème de transparence. «Dans d’autres secteurs, la protection des consommateurs est plus claire», déclare Raimo. «Lorsque je vais voir un agent pour me donner des conseils sur mon hypothèque, je comprendrai les conditions dans lesquelles cet agent me donnera ces conseils. Un élève ne le sait pas. »


L’ouverture officielle de BSBI est arrivé avec une fleur royale. Comme le doyen a décrit la mission de l’école en novembre 2018 – «éduquer, former et intégrer des étudiants du monde entier dans la culture et le paysage économique allemands» – ses mécènes, le prince Paul et la princesse Lia de Roumanie, ont coupé les rubans.

Avec 1200 étudiants maintenant sur des cours allant de l’administration des affaires à la gestion d’événements, BSBI est une petite partie de GUS, la plus grande entreprise d’éducation basée en Europe en 2019, selon l’agence de notation S&P. Mais l’importance que GUS accorde au marketing et au recrutement d’étudiants potentiels est au cœur de son modèle économique et constitue un prisme pour comprendre comment l’éducation a été à la fois mondialisée et financiarisée ces dernières années.

Un boom de plusieurs décennies a été stimulé par la nouvelle richesse de puissances telles que la Chine. Pendant ce temps, les modèles d’enseignement supérieur établis dans les marchés développés ont été confrontés à des pressions économiques et politiques, les conduisant à rechercher de nouvelles sources de revenus.

Ces facteurs sont ancrés dans un processus plus large de mondialisation, qui a fait exploser la demande d’études à l’étranger.

La croissance de GUS est liée à ces tendances. Son fondateur Aaron Etingen, un entrepreneur britannique d’origine russe, a créé la London School of Business and Finance (LSBF) en 2003; il provenait d’un grenier près de Hyde Park Corner, selon une interview avec lui dans le journal City AM.

La LSBF offrait généralement des diplômes, une qualification liée au travail, mais a également délivré des diplômes grâce à des partenariats avec d’autres universités et s’adressait aux étudiants nationaux et internationaux.

L’humeur politique en Grande-Bretagne à l’époque était propice. En 2006, le Premier ministre travailliste Tony Blair s’est fixé un objectif de 100 000 étudiants internationaux supplémentaires d’ici 2011 et a décrit la Grande-Bretagne comme un «leader mondial» dans leur recrutement. Le gouvernement britannique a assoupli les lois sur les visas et a permis aux diplômés de rester plus facilement au Royaume-Uni pour travailler.

Aujourd’hui, le recrutement des étudiants est devenu une vaste entreprise pour de nombreux acteurs du secteur de l’éducation. En 2017, GUS a généré 400000 prospects étudiants potentiels et s’appuie sur un réseau de 1100 agents de l’éducation au Royaume-Uni et à l’étranger, selon ses documents. En 2015, elle comptait 500 employés des ventes, du marketing et du développement des affaires dans 23 bureaux internationaux. Au cours des dernières années, elle a acheté des collèges en Irlande, au Canada et dans les Caraïbes, et a acheté Arden, une université en ligne uniquement, pour laquelle elle a été conseillée par Goldman Sachs.

Un ancien employé a décrit le «vaste espace ouvert» occupé par l’équipe de marketing et de recrutement du bureau londonien de GUS, où vous pourriez «avoir le sentiment que toutes les langues du monde étaient parlées». Un autre recruteur, qui a récemment travaillé pour l’entreprise en Amérique du Nord, a déclaré qu’il disposait d’une équipe internationale diversifiée, principalement entre le début et le milieu de la vingtaine, qui étaient encouragés à rechercher des «prospects chaleureux» et recevaient un petit bonus s’ils atteignaient 10 dépôts d’étudiants en un mois.

Ces efforts de marketing ont été dirigés vers le Ghana, le Nigéria, l’Inde et le Pakistan et, comme dans tout travail de vente à motivation commerciale, le recruteur devait passer un volume élevé d’appels – environ 80 par jour. À son avis, seule une fraction des étudiants à qui elle s’est entretenue semblait convenir aux études internationales.

«Pour certains de ces étudiants, c’étaient les économies de toute leur famille», dit-elle. «S’ils viennent de pas mal d’argent, ils iront probablement dans l’une des écoles les plus reconnues.»

Le point de vue de GUS est que les objectifs de performance pour le personnel des admissions sont une pratique courante – à la fois dans les institutions privées et les universités publiques au Royaume-Uni.

En 2012, le gouvernement a accordé aux étudiants britanniques des collèges à but lucratif un meilleur accès au système de prêts pour frais de scolarité du pays; cela signifiait que les étudiants britanniques bénéficiant de prêts publics allant jusqu’à 6 000 £ étaient désormais également des clients potentiels. Cette année-là, le groupe Etingen a acheté le St Patrick’s College à Londres, où il a commencé à travailler avec Opportunity Network, une entreprise spécialisée qui l’a aidée à recruter certains de ses étudiants. Selon un ancien employé d’Opportunity Network, plus de 100 personnes travaillaient dans des «zones défavorisées» de Londres. Ses collègues recrutaient fréquemment dans des centres d’emploi, où on leur proposait leurs propres tables.

Beaucoup d’étudiants venaient de communautés noires des Caraïbes ou d’Afrique noire, explique l’ancien employé. «Je pense pour la première fois de leur vie. . . quelqu’un était venu vers eux. . . et a déclaré: «Nous pouvons vous aider à entrer dans l’enseignement supérieur.» »Entre 2012 et 2016, le St Patrick’s College et la London School of Business and Finance, tous deux faisant partie de GUS, ont reçu 119 millions de livres sterling de revenus provenant de prêts gouvernementaux pour les frais de scolarité aux étudiants. , selon les données de la Student Loans Company.

En ce qui concerne son travail avec Opportunity Network, GUS estime que le recrutement d’étudiants a assuré l’accès à une formation pertinente pour la carrière de milliers de personnes qui, auparavant, auraient eu peu d’opportunités. Il considère que l’encaissement des frais de scolarité financés par des prêts de la société de prêts aux étudiants a fait l’objet d’un suivi rigoureux et d’audits réguliers tout au long.


Pression du gouvernement sur le secteur de l’enseignement supérieur à but lucratif a explosé au cours de la dernière décennie. En 2012, l’Agence d’assurance qualité, qui réglemente l’enseignement supérieur, a étudié un partenariat entre la LSBF et l’Université du Pays de Galles pour permettre aux étudiants de suivre des MBA. L’AQA a déclaré que plus d’étudiants avaient été recrutés «que la base de ressources ne le justifiait» et a ajouté qu’à un moment donné, plus de la moitié d’entre eux s’étaient plaints. GUS dit que LSBF a élaboré un plan d’action en réponse aux préoccupations soulevées, ce qui «a été fait à la satisfaction de la QAA et l’enquête Concerns a été close».

Le ministère de l’Intérieur du Royaume-Uni, responsable de l’immigration, était également préoccupé par le fait que les prestataires d’enseignement offraient des visas aux étudiants non éligibles, entraînant le secteur dans des discussions politiques sur l’immigration dans les années précédant le référendum sur le Brexit. «Le ministère de l’Intérieur s’est très fortement intéressé à ce qui se passait dans les universités individuelles, en particulier ces prestataires privés», déclare Mark Leach, le fondateur de Wonkhe, un groupe de réflexion sur l’enseignement supérieur.

© Masha Krasnova-Shabaeva

En 2016, la LSBF a vu ses droits de délivrer des visas d’étudiants non européens révoqués après le refus d’un certain nombre de ses étudiants. Le droit du St Patrick’s College de délivrer ces visas avait été révoqué en 2015 suite à des préoccupations concernant des «problèmes de conformité», selon le ministère de l’Intérieur. Le ministère de l’Intérieur a confirmé à la fin de l’année dernière qu’aucune des deux institutions n’avait désormais le droit de délivrer des visas au Royaume-Uni.

GUS a déclaré que les droits de visa des étudiants non européens de St Patrick avaient été révoqués en raison de problèmes de documentation datant d’avant l’achat du collège et qu’il avait décidé de ne pas présenter de nouvelle demande parce que la base étudiante y était devenue à 95% nationale. La révocation de la LSBF est venue parce qu’elle n’avait pas atteint les objectifs particuliers du système de visa du Royaume-Uni pour les 10 mois se terminant en juin 2015. Selon GUS, la LSBF a choisi de ne pas présenter une nouvelle demande parce que le Royaume-Uni est devenu une destination moins attrayante pour les étudiants internationaux.

GUS souligne les récompenses qu’il a remportées, notamment le groupe d’enseignement privé de l’année aux prix EducationInvestor en 2019, ainsi que des sondages sur la satisfaction des étudiants pour plusieurs de ses établissements. Il s’est aligné sur des personnalités telles que David Blunkett, ancien secrétaire d’État à l’éducation, qui a enseigné au LSBF et préside l’Université de droit, l’une des meilleures écoles de droit du Royaume-Uni, acquise par GUS en 2015. Prince Michael of Kent, the Queen’s cousin et patron de LSBF, a ouvert son campus de Singapour en 2011.

Le prestige reste un outil puissant pour ceux qui vendent de l’éducation, mais de grandes relations ne sont pas toujours utiles. Après que Paul de Roumanie, qui a coupé le ruban à BSBI, a été condamné dans une affaire de corruption domestique à la fin de 2020, l’école l’a retiré de sa liste de clients. GUS dit: «La dernière apparition du prince Paul à une cérémonie BSBI (et sa dernière implication avec BSBI) était bien avant. . . les allégations contre lui avaient été révélées.


Si des étudiants comme Alia et Kenan sera en mesure d’accéder à l’éducation mondialisée dans un proche avenir reste incertain. Comme les universités du monde entier, GUS a dû s’adapter aux circonstances de la pandémie de coronavirus, qui a restreint la libre circulation à laquelle le commerce de l’éducation était habitué. En novembre, S&P a dégradé la note de crédit du groupe et de 1,1 milliard d’euros de sa dette, et évoqué les pressions opérationnelles liées à la pandémie.

La société, cependant, affirme que la pandémie a en fait stimulé une partie de ses activités, avec une demande plus élevée d’éducation en ligne «en raison de Covid-19 et des mesures gouvernementales dans la lutte contre la pandémie». Il estime que, à mesure que la vie reviendra à la normale, de plus en plus de gens choisiront «l’éducation en ligne ou mixte».

Ce à quoi la montée du GUS fait allusion est un mouvement beaucoup plus important que même une pandémie ne peut pas arrêter: pas seulement la concurrence entre les secteurs public et privé, mais un brouillage progressif de la distinction entre les deux. L’entreprise peut représenter une fraction de l’enseignement supérieur sur les marchés où elle opère, mais sa capacité à vendre l’éducation fait écho à la façon dont l’ensemble de l’industrie occidentale a évolué.

«La demande d’enseignement supérieur, plus que jamais. . . est bien au-delà de sa capacité », déclare Alfred Morris, ancien vice-chancelier par intérim de la London Metropolitan University, qui dirige maintenant une société qui conseille des entreprises, dont GUS. «À moins que vous ne puissiez attirer des investissements privés dans l’éducation, vous serez loin de satisfaire l’ampleur de la demande.»

«Il s’agit en fait d’une industrie mondiale», déclare Patrick Brothers, le fondateur de HolonIQ, une entreprise de données éducatives. « Il est très sous-capitalisé, très fragmenté, [but] quelque chose de grand ici va se passer à coup sûr. » Il signale des dépenses record en capital-risque dans l’éducation en 2020 de 16,1 milliards de dollars, soit 32 fois le niveau de 2010.

Cependant, l’éducation est un domaine où le rôle du profit est traité avec prudence. Un analyste d’une société de capital-investissement à Londres, qui a envisagé d’investir dans le secteur, affirme que le risque de réputation est «énorme» et exprime des préoccupations éthiques quant à la manière dont les étudiants en Chine avec des résultats académiques faibles ont parfois été ciblés.

La perception de l’éducation comme un phénomène qui change la vie, ainsi que les sommes en jeu, sont au cœur des sensibilités suscitées par les acteurs à but lucratif. À Berlin, Alia a déclaré que certains de ses camarades avaient le sentiment que «leur vie était jouée avec».

Les universitaires qui étudient le domaine mettent en évidence une soi-disant asymétrie d’information entre les étudiants et les agents. L’Australie et la Nouvelle-Zélande ont introduit des mesures officielles pour protéger les intérêts des étudiants internationaux, mais au Royaume-Uni et aux États-Unis, malgré les orientations, il n’y a pas de réglementation formelle en place. La loi américaine sur l’éducation de 1992 interdit le paiement de commissions à des tiers uniquement dans le but de recruter des étudiants américains.

«Je pense que le problème fondamental», déclare Eddie West, vice-doyen de l’Université d’État de San Diego, «est que les étudiants et les familles ne sont généralement pas au courant des incitations à la commission à l’œuvre dans les coulisses des conseils qu’ils reçoivent.»

Pour aider les étudiants potentiels à se décider sur les écoles qu’ils n’ont peut-être jamais visitées, les YouTubers analysent et critiquent désormais les universités. Bharat Chaudhary, originaire d’Inde, a étudié pour une maîtrise dans une université publique en Allemagne et a mis en ligne des vidéos sceptiques sur des consultants en éducation sur sa chaîne, qui a été vue 13 millions de fois.

L’homme de 26 ans – qui a désormais la nationalité allemande et dirige sa propre entreprise – s’attend à ce qu’il gagnerait environ 200 € par mois s’il était resté en Inde. Chaudhary pense que l’industrie dans son ensemble autour de l’étude internationale est née «du désespoir». Pour les étudiants, dit-il, l’éducation à l’étranger est «comme cette promesse que la vie ira mieux une fois que vous quitterez cet endroit».

Certains noms ont été modifiés. Thomas Hale est le correspondant du FT à Shanghai

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ifeddal

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