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L’ADN des sépultures de l’époque viking à travers l’Europe – comme celle d’une femme à Varnhem, en Suède – a révélé des histoires et des identités individuelles.

MUSÉE VÄSTERGÖTLANDS

Par Andrew Curry

C’était une saga viking écrite dans les gènes. En 2008, des travaux de construction sur une plage estonienne isolée près de la ville de Salme ont permis de découvrir les squelettes de plus de 40 hommes puissamment bâtis. Ils ont été enterrés vers 750 de notre ère dans deux navires avec des armes et un trésor de style viking – apparemment à la suite d’un raid qui a mal tourné. L’ADN des os a maintenant ajouté un détail poignant: quatre des hommes, enterrés épaule contre épaule tenant leurs épées, étaient frères.

Les nouvelles données proviennent d’un effort massif pour séquencer l’ADN des Vikings à travers l’Europe. Les résultats, publiés aujourd’hui dans La nature, retracez comment les Vikings ont rayonné à travers l’Europe depuis leur patrie scandinave, et comment des personnes ayant des racines ailleurs ont également adopté les voies vikings. «La grande histoire est conforme à ce que racontent les archéologues et les historiens», déclare Erika Hagelberg, une ancienne experte en ADN à l’université d’Oslo qui ne faisait pas partie de l’équipe de recherche. « Ce sont les petits détails de sites particuliers qui sont vraiment convaincants. » Le site estonien, par exemple, offre des preuves convaincantes que l’équipage était un groupe soudé du même village ou de la même ville. «Quatre frères enterrés ensemble est nouveau et unique… [and] ajoute une nouvelle dimension », déclare Cat Jarman, archéologue travaillant pour le Musée d’histoire culturelle d’Oslo, qui ne faisait pas partie de l’équipe de recherche.

Au cours de près de 10 ans, une équipe dirigée par le généticien Eske Willerslev de l’Université de Cambridge et de l’Université de Copenhague a rassemblé des échantillons de toute la Scandinavie datant de l’ère viking, d’environ 750 CE à 1050 CE, ainsi que d’autres échantillons ultérieurs. L’équipe a également recueilli des restes humains provenant d’enterrements ailleurs en Europe et au-delà qui avaient des objets funéraires vikings ou des styles d’enterrement. «Nous avons approché tous les endroits où nous pouvions voir qu’il devrait exister d’une manière ou d’une autre une association avec les Vikings», dit Willerslev. En fin de compte, l’équipe a pu séquencer 442 génomes de l’ère Viking d’aussi loin que l’Italie, l’Ukraine et les colonies vikings vouées au Groenland.

Les résultats racontent des histoires dramatiques de mobilité individuelle, comme une paire de cousins ​​enterrés à Oxford, au Royaume-Uni et au Danemark, séparés dans la mort par des centaines de kilomètres de pleine mer. Les détails génétiques peuvent également réécrire les perceptions populaires des Vikings, y compris leur apparence: les Scandinaves de l’ère Viking étaient plus susceptibles d’avoir les cheveux noirs que les personnes qui y vivent aujourd’hui. Et la comparaison de l’ADN et de l’archéologie sur des sites individuels suggère que pour certains membres des bandes vikings, «Viking» était une description de poste, pas une question d’hérédité.

Âge de l’exploration

Des navires vikings ont quitté la Scandinavie, traversant les voies navigables de l’Europe et traversant l’océan Atlantique. Les Vikings de différentes patries ont préféré certaines destinations; par exemple, des hommes de Norvège se sont installés au Groenland, comme le montrent maintenant les données ADN.



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MARGARYAN ET AL., LA NATURE, 10.1038 / S41586-020-2688-8, ADAPTÉ PAR V. ALTOUNIAN /SCIENCE

Les tombes de style viking découvertes sur les îles Orcades du Royaume-Uni contenaient des individus sans ADN scandinave, tandis que certaines personnes enterrées en Scandinavie avaient des parents irlandais et écossais. Et plusieurs individus en Norvège ont été enterrés en tant que Vikings, mais leurs gènes les ont identifiés comme des Saami, un groupe autochtone génétiquement plus proche des Asiatiques de l’Est et des Sibériens que des Européens. « Ces identités ne sont pas génétiques ou ethniques, elles sont sociales », dit Jarman. «Avoir une sauvegarde de l’ADN pour cela est puissant.»

Les résultats règlent également un argument vieux de plusieurs siècles sur la géographie des raids. Les sagas écrites des siècles après les premières expéditions suggèrent que les Vikings de certaines régions préféraient des destinations spécifiques, mais d’autres érudits ont suggéré que le commandement viking des vagues en faisait des pillards et des commerçants à égalité des chances.

L’ADN en main, les chercheurs ont pu pour la première fois retracer de manière concluante les origines des personnes des confins de la diaspora viking jusqu’à leurs racines en Scandinavie. «Nous pouvons suivre les schémas de contact suggérés par des sources écrites, mais contestés par les historiens depuis des décennies», déclare le co-auteur Søren Sindbæk, archéologue à l’Université d’Aarhus.

Ils ont constaté que les Vikings de ce qui est maintenant la Suède se sont déplacés vers l’est vers les pays baltes, la Pologne et les rivières de Russie et d’Ukraine, alors que les Danois étaient plus susceptibles de se diriger vers l’ouest vers ce qui est aujourd’hui l’Angleterre. Les Norvégiens étaient les plus susceptibles de s’embarquer pour l’océan Atlantique Nord, colonisant l’Irlande, l’Islande et finalement le Groenland (voir la carte ci-dessus). «C’est un détail que l’on ne pouvait pas faire uniquement sur la base de l’archéologie», dit Willerslev.

À la surprise de l’équipe, il y avait peu de preuves de mélange génétique en Scandinavie même. Bien que quelques établissements côtiers et centres commerciaux insulaires aient été des points chauds de la diversité génétique, les populations scandinaves plus loin à l’intérieur des terres sont restées génétiquement stables – et séparées – pendant des siècles. «Nous pouvons séparer un Norvégien d’un Suédois d’un Danois», dit Sindbæk.

L’ADN a également soulevé de nouvelles questions. Jette Arneborg, co-auteur de l’étude et archéologue du Musée national du Danemark, a déclaré que l’ADN récupéré dans des sépultures au Groenland montre un mélange d’hommes scandinaves de ce qui est maintenant la Norvège et de femmes des îles britanniques. Pourtant, les artefacts et les enterrements semblent complètement scandinaves. Les femmes «ont des gènes britanniques mais nous ne pouvons pas les voir dans l’archéologie», dit-elle. « L’ADN va nous faire réfléchir davantage à ce qui se passe ici. »

D’autres mystères demeurent. Les colonies vikings dans les Amériques n’ont pas livré d’os pour le séquençage, laissant l’identité des premiers colons européens dans les Amériques un mystère. Et à l’est, davantage d’échantillons pourraient aider à éclairer le rôle des Vikings dans les origines du début de l’État russe, un sujet qui reste «extrêmement chargé politiquement», dit Sindbæk. «Ces données ont le potentiel de résoudre certains de ces débats.»

ifeddal

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