Quand Alfred Hitchcock a déménagé aux États-Unis au printemps 1939, sa réputation l’a précédé. Peu de temps après son arrivée, La vie le magazine l’a qualifié de «plus grand maître du mélodrame de l’histoire de l’écran». Toujours innovateur, il avait réalisé le premier talkie britannique, Chantage, une décennie plus tôt. Dès le début, Hitchcock s’est intéressé vivement à la musique de ses films – et, en fait, aux motifs musicaux figurant dans les intrigues de deux de ses plus grands succès des années 30, Les 39 étapes (1935) et La Dame disparaît (1938). Ces trois volets – mélodrame, innovation sonore et musique – ont convergé dans le premier film hollywoodien du réalisateur, Rebecca (1940).

Rebecca était basé sur un roman de 1938 de Daphné du Maurier, et son intrigue posa une énigme à Franz Waxman, le compositeur engagé pour marquer le film. Une femme épouse un veuf, Maxim de Winter, et part vivre dans son domaine. Là, le souvenir de la première Mme de Winter, la titulaire Rebecca, imprègne tout. Elle est le personnage dominant, mais elle n’apparaît jamais, un point fixe invisible autour duquel tourne l’histoire. Son caractère et son histoire ne peuvent être révélés qu’à travers le discours et les actions d’autres personnages – et la musique de Waxman.

Le compositeur a répondu à ce défi en créant un « orchestre fantôme » comprenant un orgue Hammond et deux Hammond Novachords.

Un Hammond Novachord, vendu sur Reverb par NewOldSounds

Le Novachord fut le premier instrument à clavier électronique polyphonique, en production limitée de 1939 à 1942. Bien que complexe, volumineux et coûteux, il fut brièvement populaire auprès des compositeurs de films, et son vibrato chatoyant était idéal pour les besoins de Waxman. L’instrumentation orchestrale conventionnelle accompagnait les actions des personnages vivants, mais chaque fois que la première Mme de Winter est mentionnée, Waxman déployait les sons étranges et planants de son orchestre fantôme pour invoquer sa présence.

Rebecca a été un succès critique et commercial, remportant les Oscars du meilleur film et de la meilleure photographie en noir et blanc et neuf autres nominations, dont une pour le score de Waxman. Cinq ans plus tard, la partition d’un autre film d’Hitchcock s’est améliorée et a remporté l’Oscar. Cela aussi comportait un instrument électronique.

Miklós Rózsa est né à Budapest, en Hongrie, en 1907. Sa mère, pianiste classique, a transmis à son fils l’amour de la musique. Rózsa était déterminé à devenir compositeur et il a étudié en Allemagne, puis a passé la majeure partie des années 30 à Paris et à Londres, à composer de la musique classique et à écrire des musiques de films. En 1940, il a déménagé aux États-Unis et a commencé à travailler à Hollywood.

Hitchcock et son producteur, David O. Selznick, ont été impressionnés par la partition de Rózsa pour Billy Wilder Double indemnité (1944) et l’a approché à propos de leur nouveau film, Envoûté. L’histoire se concentre sur le Dr Constance Petersen (interprétée par Ingrid Bergman), psychanalyste dans un hôpital psychiatrique, et son patron, le Dr Anthony Edwardes (Gregory Peck). Petersen remarque qu’Edwardes, dont nous découvrons qu’il souffre d’amnésie, a une phobie des ensembles de lignes parallèles sur fond blanc.

Rózsa a rencontré Hitchcock et Selznick seulement deux fois. Lors de la première réunion, Hitchcock a fait ses demandes: un vaste thème d’amour orchestral pour les scènes impliquant les deux chefs, et une « nouvelle couleur » pour les épisodes récurrents de terreur du personnage d’Edwardes provoqués par la phobie. Rózsa a immédiatement suggéré un Theremin pour le thème de la phobie. Hitchcock et Selznick n’en avaient jamais entendu parler mais ont accepté de laisser le compositeur essayer.

Dans son autobiographie ultérieure, Double vie, Rózsa a raconté comment il avait tenté d’utiliser des instruments électroniques à deux reprises, sans succès.

Il avait croisé les Ondes Martenot et son inventeur, Maurice Martenot, alors qu’il vivait à Paris dans les années 30. Il voulait utiliser l’instrument pour le Voleur de Bagdad score, qu’il a commencé en 1939, époque à laquelle il vivait à Londres. Il écrivit à Martenot à Paris et demanda si l’inventeur pouvait apporter un instrument à Londres. Cependant, au moment des séances d’enregistrement, au début de 1940, Martenot avait été appelé dans les forces armées, alors Rózsa dut abandonner son idée.

Puis, lorsque le réalisateur Henry Hathaway a demandé un son « étrange, étrange » pour évoquer une prémonition de mort dans le film de guerre Coucher (1941), Rózsa proposa un Theremin, bien qu’à la fin il eut recours à une scie musicale. La troisième fois qu’il a essayé d’utiliser un instrument électronique, cependant, il a réussi.

Rózsa a dûment composé les thèmes de l’amour et de la phobie pour Envoûté, et lors de la deuxième et dernière rencontre avec Hitchcock et Selznick, il a présenté les deux, en chantant la partie Theremin avec accompagnement au piano. Le réalisateur et le producteur ont tous deux aimé la mélodie, mais ils voulaient entendre l’instrument sur lequel il serait joué.

Clara Rockmore.

Le premier choix de Rózsa pour le poste a été la virtuose théréministe Clara Rockmore, mais lorsqu’elle a refusé, il a consulté l’annuaire des syndicats des musiciens à Hollywood, trouvant juste un autre thérapeute répertorié qui pouvait lire la musique, un Samuel Hoffman.

Négociant sous le nom de Hal Hope, Hoffman avait dirigé un trio électronique jouant dans les clubs et restaurants de New York dans les années 30, développant une modeste réputation locale. En 1941, Hoffman s’installe à Los Angeles, où il s’installe en tant que podiatre. Il se considérait comme un musicien à la retraite, mais s’est inscrit au syndicat local au cas où il pourrait trouver du travail. Cela a ouvert une deuxième carrière inattendue pour Hoffman, qui est devenu le gars de Theremin à Hollywood jusque dans les années 60.

Rózsa a pris contact et est arrivé à la maison de Hoffman avec un croquis de la Envoûté Partie Theremin. Hoffman a lu et interprété parfaitement le rôle, et Rózsa l’a engagé sur-le-champ. Hitchcock et Selznick voulaient savoir comment le Thérémine sonnerait dans le contexte et ont suggéré un enregistrement d’essai du thème avec un orchestre.

Rózsa et Hoffman ont obligé, et quelques jours plus tard, Rózsa a reçu une note de l’un des secrétaires de Selznick disant que lui et Hitchcock approuvaient le Theremin et le voulaient dans chaque scène liée à des troubles mentaux, ainsi que dans la séquence du titre. Selon Rózsa, cela a été suivi par de nombreux autres mémos de Selznick contenant des instructions sur la façon dont le Theremin devrait être utilisé – que Rózsa a ignoré. Finalement, cependant, le score a été enregistré et approuvé.

Rózsa Envoûté la musique a remporté l’Oscar de 1945 de la meilleure musique originale. Le thème principal de l’amour est Hollywood romantique classique. En revanche, le Theremin est le son de la détresse et apparaît dans toutes les scènes présentant la phobie des lignes parallèles d’Edwardes, ainsi qu’une séquence de rêve surréaliste conçue par Salvador Dalí.

Après Envoûté, Rózsa a de nouveau travaillé pour Billy Wilder. Le week-end perdu (1945) suit Don Birnam (joué par Ray Milland) lors d’une frénésie du week-end qui culmine avec le delirium tremens et des hallucinations cauchemardesques. Le compositeur a de nouveau utilisé le Theremin de Hoffman, au grand dam de Selznick, qui le considérait comme une marque de fabrique pour Envoûté. Mais il n’a pas pu empêcher Rózsa d’utiliser l’instrument, et la partition pour Le week-end perdu a été nominé aux côtés de Envoûté aux Oscars 45.

Il a fallu près de 20 ans avant qu’un autre film d’Hitchcock n’utilise le son électronique, en Les oiseaux (1963). Ceci aussi est une adaptation de Du Maurier, basée sur une nouvelle du même titre. Dans les années qui ont suivi, le réalisateur a noué une relation de travail avec Bernard Herrmann, le compositeur avec lequel il est désormais le plus étroitement associé. Herrmann a travaillé sur Les oiseaux, bien qu’il ne considère pas du tout la partition comme de la musique.

Le film présente un appareil classique de Hitchcock – la torsion du familier en quelque chose de sinistre. Dans ce cas, des volées d’oiseaux commencent à attaquer les humains. Les créatures normalement inoffensives deviennent des objets de terreur, non par des changements d’apparence, mais par leur violence inexpliquée. Hitchcock s’est rendu compte que les attaques vicieuses d’oiseaux ne pouvaient pas être enregistrées par des enregistrements de chants d’oiseaux et de tweets, et il s’est prononcé contre une partition musicale conventionnelle. Au lieu de cela, il s’est tourné vers un instrument électronique allemand obscur appelé le Mixtur-Trautonium.

Oskar Sala – Live-Konzert 1991 – Mixtur-Trautonium

Friedrich Trautwein a inventé le Trautonium, et ses premières itérations ont supprimé un clavier au profit d’un fil de résistance sur une plaque de métal, que l’interprète presse pour créer un son. Telefunken a produit ces premiers instruments de 1933 à 1935, soit 200, bien que peu d’entre eux aient été vendus. L’assistant de Trautwein, Oskar Sala, a développé l’instrument en le Mixtur-Trautonium à double manuel, une version plus sophistiquée de l’original, qui a conservé l’action de jeu de fil et de plaque.

En avril 1962, alors que Hitchcock et Herrmann se demandaient quoi faire de la bande originale de Les oiseaux, le réalisateur a reçu une lettre d’un compositeur allemand, Remi Gassmann – qui a travaillé avec Sala – faisant la promotion du Mixtur-Trautonium. Plus tard, il a dit à l’auteur Steven C. Smith de sa capacité à produire des «sons familiers» et «un approvisionnement presque illimité de sons totalement inconnus».

Hitchcock a rappelé qu’il avait entendu une première incarnation de l’instrument à la radio de Berlin à la fin des années 20. En décembre 1962, lui et Herrmann se rendirent à Berlin pour rencontrer Gassmann et Sala et entendre le Mixtur-Trautonium. C’est cet appareil particulier qui génère presque toute la bande-son de Les oiseaux. Sala, avec Gassmann, a été crédité de « production et composition sonores électroniques » et Herrmann comme « consultant sonore ».

Les oiseaux la bande-son était plus une conception sonore que de la musique, consistant en un bruit organisé et stylisé conçu pour évoquer, plutôt que mimer, le son de centaines de mouettes et de corbeaux picorant les humains à mort. Des piaillements cacophoniques en couches aux drones subliminaux inquiétants, il ajoute une dimension unique à un film étrange.

Sala a continué à développer le Mixtur-Trautonium et à perfectionner sa technique d’interprétation. Il avait tendance à travailler seul et n’avait pas d’élèves. Par conséquent, le Mixtur-Trautonium – contrairement à d’autres instruments électroniques anciens comme le Theremin et l’Ondes Martenot – n’a pas attiré un noyau de passionnés pour le soutenir et le développer. Lorsque Sala est mort en 2002, ses connaissances sont mortes avec lui, et aujourd’hui le Mixtur-Trautonium est rarement utilisé. Quant à Hitchcock, après Les oiseaux il n’est jamais revenu à la musique électronique. De nombreux critiques le considèrent comme son dernier grand film.


A propos de l’auteur: Mark Brend est un auteur et un musicien. Ses livres Le son de demain (Bloomsbury 2012) et Sons étranges (Backbeat 2005) explore la musique électronique ancienne et les instruments de musique. Il vit à Devon, en Angleterre. Plus d’informations sur www.minutebook.co.uk.

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