Ranmali Kariyawasam de Shepparton n’avait jamais mis les pieds dans une ferme – mais en quelque sorte savait que travailler sur une était exactement ce qu’elle voulait faire.

C’était un cas de coup de foudre – et c’était juste en regardant une photo d’une ferme néo-zélandaise verdoyante, ses champs herbeux s’étendant au loin, alors qu’elle travaillait comme chercheuse en laboratoire à Melbourne.

«J’ai pensé, à quoi ça ressemblerait?» Dit-elle.

«J’ai commencé à réfléchir à la façon dont ce serait, en travaillant sur un; les fermes étaient probablement si jolies.

Ce qui l’a laissée confrontée à un petit dilemme – devrait-elle quitter le laboratoire et trouver un emploi à la ferme?

C’était une décision à ne pas prendre à la légère, car si elle quittait son travail de laboratoire, il y aurait peu de chances d’y revenir.

Mais malgré les risques, Mme Kariyawasam a décidé de tenter le coup, et le scientifique d’origine sri-lankaise a cherché sur Google des fermes à travers l’Australie et a découvert une région de production alimentaire appelée la vallée de Goulburn.

Avec une maîtrise dans sa manche, Mme Kariyawasam a commencé à appeler à froid les vergers avec son argumentaire plutôt simple mais direct: « Voulez-vous quelqu’un? »

Remarquablement cela a fonctionné; et en avril 2018, elle était dans sa voiture et se dirigeait vers la brousse, aux vergers Geoffrey Thompson à Zeerust.

C’était la saison de la cueillette et les arbres gémissaient sous leurs charges de pommes mûres alors que des centaines de personnes d’Allemagne, de France, de Malaisie – partout dans le monde – travaillaient pour obtenir les fruits des arbres.

Elle n’était pas préparée à cela, à rien de tout cela. Pire encore, elle n’était même pas habillée pour cela – Mme Kariyawasam était la seule à porter des bottes brillantes et un rouge à lèvres brillant.

«Le premier jour, je suis arrivé ce que je pensais être bien habillé, et je me suis dit:« OK, donc il y a de la poussière partout »», dit-elle.

«Les autres travailleurs en ont ri plus tard. Ils n’ont jamais pensé que je resterais.

Mais deux ans plus tard, cette piste poussiéreuse (ou boueuse, selon la saison) et Mme Kariyawasam vit toujours le rêve, ayant trouvé non seulement sa place à la ferme, mais sa passion.

Alors que Mme Kariyawasam travaille dans divers rôles de gestion et basés sur la science, elle est avant tout entomologiste (les agriculteurs qui l’ont jadis plaidée l’appellent maintenant affectueusement la «dame des insectes»).

C’est un travail de pointe.

Elle supervise une innovation agricole appelée lutte antiparasitaire intégrée, ou IPM, présentée comme une solution holistique pour gérer les ravageurs résistants aux produits chimiques sans étouffer la terre dans des nuages ​​de pesticides toxiques.

«Nous essayons de minimiser les insectes nuisibles avec l’aide de bons», a déclaré Mme Kariyawasam.

«Nous croisons vraiment les doigts et attendons que la nature fasse le travail à notre place – et la saison dernière, cela a fonctionné.

«L’agriculture change; nous avons vraiment réduit l’utilisation de la plupart des produits chimiques que nous utilisons ces dernières années. »

Elle dit que c’est un travail qui demande du «courage» et Mme Kariyawasam ne manque pas de cela.

Ces dernières années, elle a fait des changements majeurs dans sa vie sans même sourciller; à partir de 2015, elle a déménagé d’une petite ville côtière du Sri Lanka vers le métro de Melbourne pour faire sa maîtrise en biotechnologie et bioinformatique à l’Université de La Trobe – une option non disponible dans son pays d’origine.

Alors que Mme Kariyawasam était plus que confortable avec son anglais, elle a lutté contre le choc culturel.

«La période de transition a été difficile parce que tout est différent – une langue différente, des personnes différentes, un climat différent et un argent différent», a-t-elle déclaré.

«Il m’a fallu trois mois pour comprendre les billets (de banque).»

Le déménagement à Shepparton n’a nécessité aucun ajustement. Mme Kariyawasam a déclaré qu’elle avait le même sentiment pittoresque que sa ville natale sri-lankaise de Galle (qui compte 90 000 habitants, alors que Shepparton compte 60 000 habitants).

Le mari de Mme Kariyawasam, Darshaka, l’a accompagnée en cours de route; il a non seulement parcouru des milliers de kilomètres à travers le monde avec elle, mais travaille désormais également dans le même verger.

Ils se sont tous deux parfaitement intégrés, en particulier avec la communauté sri-lankaise locale (Mme Kariyawasam vient d’être nommée trésorière de l’Association sri-lankaise de Goulburn Valley).

«Shepparton est totalement différent de Melbourne», dit-elle.

«Les gens ne se sentent pas comme des étrangers; Je sais qui est mon voisin et je leur parle.

Mais elle n’est en aucun cas complaisante. Elle est axée sur les solutions et certaines choses l’empêchent de dormir la nuit, notamment la hausse des températures et le manque d’eau.

«Les problèmes agricoles du Sri Lanka peuvent être résolus avec de l’argent, mais ce n’est pas le cas pour l’Australie», soupira-t-elle avec résignation.

« Certaines choses ne peuvent pas être contrôlées – la température augmente chaque année et cela devient de plus en plus difficile. »

Il y a aussi une pénurie de compétences dans les fermes, mais Mme Kariyawasam pense que c’est quelque chose sous son contrôle.

Sa mission est d’amener les jeunes, en particulier les migrants instruits, à s’intéresser à l’agriculture et a figuré dans les vidéos du réseau local d’apprentissage et d’emploi de Goulburn Murray (GMLLEN) pour faire passer le message.

«Nous avons l’argent, nous avons les emplois, mais nous n’avons pas de personnel», dit-elle.

«Quand les gens pensent aux régions, ce n’est pas comme si nous étions dans la jungle.»

Le message de Mme Kariyawasam est pour les jeunes de «  lui donner une chance  » et de «  sortir des sentiers battus  » car il y aurait toujours beaucoup d’emplois disponibles à différents niveaux d’éducation pour un bon salaire.

«La production primaire ne disparaîtra jamais», a déclaré Mme Kariyawasam.

«Vous pouvez vivre sans ordinateur, mais vous devez manger.»

Complètement installée à Shepparton, Mme Kariyawasam a désormais l’ambition de devenir un jour agronome et de conseiller les agriculteurs de la région.

Mais en attendant, elle aime travailler avec de très bons patrons.

« Je m’occupe des arbres, et ils ne se plaignent pas de moi », dit-elle en riant.

«Ils ne me disent pas d’être venu travailler tard.»

ifeddal

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