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Quand Harold Cook est arrivé aux appartements Longview Terrace il y a un jour d’été trois ans, il ne savait pas qu’il allait se retrouver, un Noir, au milieu de la guerre contre la drogue à Alexandrie. Cook s’occupait d’une fiancée malade et il apportait un panier de son linge de son appartement à son camion lorsqu’il a été confronté à un policier blanc. En s’approchant du camion, il a mis une cigarette non allumée dans sa poche pour pouvoir récupérer ses clés. Selon un procès intenté devant un tribunal fédéral, cela a éveillé les soupçons d’un policier blanc.

«Il s’agit d’un cas où l’on tient une cigarette en étant noir», dit le procès.

Le policier d’Alexandrie Brandon Smith a ordonné à Cook de s’arrêter et a commencé à l’interroger. Selon le procès, le policier l’a accusé à plusieurs reprises de drogue et a exigé de savoir ce qu’il y avait dans ses poches. Cook a dit qu’il n’avait pas de drogue. Mais, selon le procès, l’agent a menotté Cook et l’a fouillé avant de prendre son permis de conduire pour vérifier les mandats en suspens. Le procès indique que Cook a été détenu et menotté pendant près d’une demi-heure, accusant de profilage racial et violant ses droits constitutionnels.

«Il était simplement un homme parfaitement normal s’occupant d’activités quotidiennes parfaitement normales. L’officier Smith est ensuite arrivé », explique le procès. «L’agent Smith croyait que M. Cook était un utilisateur ou un distributeur de drogues uniquement en raison de son appartenance à un Afro-Américain et de son appartenance à un complexe d’appartements dans lequel la majorité des résidents étaient des Afro-Américains et à faible revenu.»

Après avoir été libéré, Cook a appelé son frère, Earl Cook, qui était le chef de la police à l’époque. Il a ensuite déposé une plainte officielle contre Smith, qui a lancé une enquête sur les affaires internes. Le chef Cook s’est récusé et l’enquête a conclu que l’agent se livrait au profilage racial. Smith a été licencié du département de police en 2018.

Mais de nombreuses personnes dans le département pensaient que la conclusion de profilage racial était erronée. Lorsque Michael Brown a remplacé Cook l’année dernière, le nouveau chef est revenu sur sa décision et a réembauché Smith, qui est maintenant détective.

« Il a été déterminé qu’il y avait certaines lacunes dans l’enquête qui n’appuyaient pas les conclusions conformément aux normes juridiques utilisées pour établir le biais », a expliqué Brown.

Des documents décrivant la guerre d’Alexandrie contre la drogue montrent comment l’interaction entre Cook et Smith révèle l’intersection compliquée entre les relations raciales et l’application des lois. Selon le service de police d’Alexandrie, 64% des personnes arrêtées à Alexandrie pour des arrestations de drogue l’année dernière étaient afro-américaines. Près de la moitié de ces arrestations étaient des hommes noirs. En Virginie, les Noirs sont 3,4 fois plus susceptibles d’être arrêtés pour possession de marijuana, selon un récent rapport de l’American Civil Liberties Union, qui a également constaté que les arrestations pour possession de marijuana représentaient environ 52% des arrestations pour toxicomanie.

Le chef Brown affirme que, selon son expérience, les arrestations de drogue sont souvent influencées par la toxicomanie.

«Placer quelqu’un devant un tribunal ou une prison ne résout pas toujours ce problème. Mettre un flic dessus ne l’aide pas toujours non plus », a déclaré Brown. «Le meilleur traitement est le traitement dans le système de services sociaux, et cette ville a un système de services sociaux très robuste. Je préfère de beaucoup les voir aller là-bas que d’aller en prison. Mais parfois, vous n’avez nulle part ailleurs où les mettre et personne ne pourra les traiter. « 

Ce ne sont pas seulement les arrestations de drogue qui sont disproportionnées. Des documents du service de police d’Alexandrie montrent que la plupart des arrestations dans la ville sont des Noirs. Sur les 4 300 arrestations à Alexandrie l’année dernière, environ 2 300 d’entre elles étaient des Afro-Américains. C’est disproportionné pour une ville qui n’est que de 23% noire, bien que les responsables de la police notent que bon nombre de ces arrestations ne concernaient pas des personnes vivant dans la ville. Brown dit que son département fouille actuellement les données pour comprendre pourquoi ces chiffres sont si déséquilibrés et ce que son département peut faire à ce sujet.

«Nous n’avons aucun drapeau rouge qui montre que nos officiers sont partiaux», a déclaré Brown. « Mais si nous regardons ce nombre à sa valeur nominale, je veux m’assurer vraiment que nous ne faisons pas quelque chose de biaisé. »

PLUS TÔT CETTE ANNÉE, l’Assemblée générale a adopté un projet de loi pour décriminaliser la marijuana, un effort mené par deux membres éminents de la délégation d’Alexandrie, le leader de la majorité à la Chambre, Charniele Herring, et le sénateur Adam Ebbin (D-30). Le gouverneur Ralph Northam a signé le projet de loi. Les partisans de la réforme de la justice pénale espèrent que la nouvelle loi réduira les taux d’incarcération de masse qui constituent un fardeau pour la communauté noire depuis le lancement de la guerre contre la drogue par le président Richard Nixon. Mais une étude récente de l’ACLU a révélé que dans chaque État qui a dépénalisé la marijuana, les Noirs sont encore plus susceptibles d’être arrêtés pour possession que les Blancs.

« Les Noirs américains sont arrêtés de manière disproportionnée parce que nous avons un système raciste qui criminalise de manière excessive des communautés entières où la police est présente à des niveaux où elle n’est pas présente là où les blancs fument de la marijuana », a déclaré Claire Gastanaga, directrice exécutive de l’ACLU de Virginie. . « Nous avons un système raciste, et le système raciste est structuré pour mettre plus de Noirs en prison et en prison, et il est structuré pour s’assurer que lorsque cela se produira, ils ne pourront pas voter et n’auront aucun pouvoir civique. »

« Je pense qu’il est très évident qu’il existe des disparités dans le système, et je pense qu’il est important pour les personnes dans une position comme la mienne de le reconnaître et de faire ce que nous pouvons pour y remédier. »

– Le procureur du Commonwealth d’Alexandrie, Bryan Porter

Pendant un certain temps sous l’administration Obama, il semblait que les arrestations de marijuana étaient en déclin alors qu’un nombre croissant d’États dépénalisaient. Mais ensuite, en 2015, cette tendance s’est inversée. Le FBI rapporte plus d’arrestations de marijuana en 2018 qu’en 2015, malgré le fait que huit États ont légalisé la marijuana à des fins récréatives ou la possession dépénalisée pendant cette période.

Ici à Alexandrie, le chef Brown tend la main à des groupes comme le NAACP pour les faire participer à une équipe d’action communautaire afin de s’assurer que davantage de voix sont à la table pour les décisions qui guident les services de police dans la ville.

« Faire partie de ces comités et être activement impliqué dans les politiques va un long chemin », a déclaré Christopher Harris, président de l’Alexandria NAACP. «J’ai confiance dans le service de police que j’ai rarement eu pendant toutes mes années à Alexandrie, et je crois que le chef Brown et son département sont proactifs pour essayer de diminuer ces chiffres et de diminuer ces arrestations.»

DES DISPARITÉS RACIALES existent également au palais de justice, où les hommes noirs arrêtés pour drogue doivent se défendre contre les procureurs. La plupart de ces affaires sont des délits, qui sont traités par le Tribunal général de district. Parfois, ils sont traités par des programmes de déjudiciarisation, mais ils finissent souvent par laisser un dossier qui peut rendre les gens difficiles à trouver un emploi ou à trouver un logement. Les cas les plus graves sont des délits criminels traités par la Circuit Court, où le procureur du Commonwealth, Bryan Porter, déclare que la moitié environ sont des Afro-Américains.

« Je pense qu’il est très évident qu’il existe des disparités dans le système », a déclaré Porter, « et je pense qu’il est important pour les personnes dans une position comme la mienne de reconnaître cela et de faire ce que nous pouvons pour y remédier. »

L’une des stratégies qu’il utilise pour atteindre cet objectif est de réduire le nombre de cas de crime qui sortent de son bureau. Il y a trois ans, dit Porter, son bureau a inculpé environ 400 crimes. L’année dernière, dit-il, il a été en mesure de ramener ce nombre à environ 300. Cette année, dit-il, son bureau est sur le point de ramener ce nombre à 200, bien qu’il reconnaisse qu’une partie de la réduction de cette année est le résultat de COVID-19[FEMININEPorterditqu’unepartiedelaraisonpourlaquelleilapuréduiredemoitiélenombred’actesd’accusationpourcrimeétaitparcequ’enlestransformantenaccusationsmoinsgravesouenlesdétournantcomplètementdusystèmedejusticepénale

«L’idée est d’éviter autant que possible l’incarcération et d’obtenir des services aux personnes pour des problèmes de santé mentale et de toxicomanie, qui sont souvent colocalisés», a déclaré Porter. « Je pense qu’il est important pour nous tous de regarder les chiffres car ils brossent un tableau quelque peu sombre. Mais il est évidemment important pour nous de le savoir afin que nous puissions continuer à combler, réduire et, espérons-le, un jour éliminer ces disparités. »

PLUS DE PERSONNES sont arrêtées pour simple possession de drogue aux États-Unis que pour tout autre crime, selon un récent rapport de Human Rights Watch. Le rapport de 2016 était intitulé «Toutes les 25 secondes» parce que c’est la fréquence à laquelle les gens sont dirigés vers le système de justice pénale, selon le rapport. En fin de compte, a conclu le groupe, les conséquences à long terme de mener une guerre contre les drogues racialement déséquilibrée séparent les gens des familles, excluent les gens des emplois et rendent les gens dépendants de l’aide sociale et des logements sociaux.

«Il n’y a aucune bonne raison pour que les stupéfiants soient illégaux, et cela devient juste une excuse pour criminaliser les gens et cela conduit à tous ces autres effets très négatifs», a déclaré John Raphling, chercheur principal à Human Rights Watch. «Nous devons mettre fin à la guerre contre la drogue, et nous devons trouver de meilleurs moyens de soutenir les communautés que la police.»

Ici à Alexandrie, les chiffres montrent une disparité qui fait que de nombreux chefs de ville posent des questions sur l’équité et la justice. La police d’Alexandrie pourrait faire la lumière sur les circonstances des arrestations individuelles, mais jusqu’à présent, le département a refusé d’offrir ce niveau de transparence. Les membres du conseil municipal envisagent de créer une commission d’examen de la police, mais les détails concernant qui en ferait partie ou le type de capacités de surveillance qu’elle pourrait exercer n’ont pas encore été déterminés. En fin de compte, le dialogue sur les disparités raciales dans le système de justice pénale n’est pas aussi facile que de brancher des chiffres dans un tableur et de calculer un ratio.

« Dans l’environnement actuel, les gens supposent que les préjugés raciaux et le profilage racial conduisent à des arrestations plus élevées et à des niveaux plus élevés d’interaction avec la police. Cela pourrait être vrai, soit en marge soit comme un problème systémique. Cependant, il pourrait être vrai qu’il existe d’innombrables autres facteurs « , a déclaré Rich Kelsey, ancien doyen adjoint à la faculté de droit de l’Université George Mason. » Les drogues, la criminalité et l’interaction avec la police ont tendance à être fonction des circonstances économiques et du désespoir, ce qui contribue également à Couleur. »

LE DÉBAT sur le profilage racial est un domaine où certaines personnes voient plus de nuances de gris que de noir et blanc. En 2017, le conseil municipal a accepté de payer 100000 $ pour régler le procès fédéral intenté par Harold Cook, alléguant qu’un policier d’Alexandrie qui l’avait menotté et faussement accusé de transport de drogue était coupable de profilage racial. Sous le règlement, Smith et la ville n’ont admis aucun acte répréhensible.

«La plupart des Noirs ne sont pas arrêtés et peu sont tués par la police. Mais beaucoup, beaucoup d’entre eux, tous, probablement, ont souffert directement ou indirectement des frondes et des flèches, du moins du racisme culturel et institutionnel », a déclaré Victor Glasberg, l’avocat qui représentait Harold Cook. «Ce dernier reçoit une presse moins dramatique que les morts, mais il est ancré dans notre culture et est pernicieux. C’est cela qui doit changer.

ifeddal

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