Til est de retour, bébé, ils sont de retour. De retour avec un gémissement peut-être, à la fin d’une performance nerveuse, lente et gagnante au King Power Stadium. Mais Manchester United est tout de même de retour en Ligue des champions, une place dans le top quatre assurée par une défaite 2-0 contre Leicester City.

Ceci étant la planète Terre en 2020, il est venu dans les circonstances les plus étranges. Sept minutes après le début du temps additionnel lors d’une journée lourde de fin juillet, on pouvait voir Jesse Lingard rouler le ballon dans un filet vide devant une rangée de bâches inspirantes.

Quelques instants plus tard, le coup de sifflet final a euthanasié cette saison de championnat distendue. Il a été accueilli par des cris et des cris de la part du personnel dispersé de United, et par la vue du sauveur accidentel Ole Gunnar Solskjær jouer au bowling sur le terrain, les yeux écarquillés et très légèrement dépassé dans son costume noir maigre et sa chemise blanche.

Onze mois, un arrêt mondial et un effondrement économique en gestation, la nouvelle est au moins rassurante de la même manière que celle de la Premier League. Les quatre clubs les plus riches d’Angleterre occuperont désormais ces quatre places et participeront à la ligue de milieu de semaine la plus fastueuse du monde. Les équipes qui sont généralement les équipes sont à nouveau les équipes. La dissidence, les troubles et la révolution sociale peuvent aller et venir, mais la Premier League reste, pour l’instant, largement insensible.

Il y avait encore un élément de véritable danger ici, notamment pour Solskjær lui-même. Rarement la frontière entre un homme de compagnie sur-promu et le conservateur de la nouvelle aube rouge passionnante a semblé aussi fine. Mais telles sont parfois les marges. Le football peut être un théâtre. Mais personne n’a jamais dit que c’était du théâtre subtil.

L’arrivée de Bruno Fernandes en janvier a été cruciale pour transformer la saison de United.
L’arrivée de Bruno Fernandes en janvier a été cruciale pour transformer la saison de United. Photographie: Matthew Peters / Manchester United / Getty Images

À son crédit, Solskjær a joué toutes ses cartes les plus fortes dès le début. À juste titre, car il y a eu des progrès tangibles sur le terrain ces derniers mois. Pogba-Fernandes-Matic est le milieu de terrain le plus engageant que United ait eu depuis la finale de Ferguson. Rashford-Martial est devenu un partenariat puissant. Mason Greenwood est cette chose rare, un véritable prodige de la croyance-le-battage du genre qui parle dans des tons directs et séduisants à la propre mythologie de United.

Pourtant, il y avait une maladresse à l’occasion car Leicester s’est assis profondément dans les premiers instants et a permis à United de caler devant eux. Le plan de jeu semblait assez clair: attendez l’erreur, contre-attaquez à toute vitesse. Harry Maguire a de nombreuses qualités en tant que défenseur, mais il tourne également comme un canot de pêche gorgé d’eau et court vers son propre but avec toute la grâce facile d’un flotteur de lait de banlieue lourdement chargé.

Pendant un moment, le jeu était décousu. Parfois, le front de bravura 3 de United s’est mis en mouvement, puis a semblé perdre son timing, comme des hommes communiquant via une conférence téléphonique Internet à faible bande passante. Au cours des trois derniers mois, Marcus Rashford a joué 10 matchs et organisé une campagne de protection de l’enfance pour changer les politiques. Il est probablement autorisé à se sentir un peu fatigué.

Paul Pogba était proéminent mais jamais tout à fait aux commandes. Bruno Fernandes était pauvre, comme il l’a parfois été; un milieu de terrain hissé comme panacée à des saisons successives de constitution d’une équipe incohérente, et maintenant déjà confronté à une nouvelle réaction record du monde. Le football a toujours été une entreprise nerveuse et impatiente, mais Fernandes a à peine fini de tenir le maillot et de sourire sous un foulard.

À la mi-temps, il y avait encore un sens du jour qui attendait de prendre forme. Finalement, 67 minutes se sont écoulées, une sorte de délivrance est arrivée. L’impressionnant Hamza Choudhury a donné le ballon. Greenwood a joué une jolie passe en avant instantanée, un acte de précision rare dans une mer de vague. Anthony Martial a été renversé par un double mouvement de judo de Wes Morgan et Jonny Evans.

Remonta Fernandes, fatiguée de jambes. Sur le banc, Solskjær ressemblait à un homme qui s’efforçait de ne pas vomir par-dessus la balustrade. Le coup de pied était doucement rentré dans le coin. Et c’était à peu près cela, alors que la saison sans fin de Leicester, sans parler de leurs six joueurs de la première équipe manquants, les a finalement rattrapés.

Qu’est-ce que tout cela veut dire? Il y a bien sûr une certaine tension confectionnée à propos de tout cela. Mais même pour un club d’un tel poids durable, un retour en Ligue des champions affectera tous les aspects de Manchester United.

Pour Solskjær, il s’agit désormais d’une mini-ère à part entière: si ce n’est une nouvelle aube, alors au moins une première lueur sous le rideau. Et cela vaut la peine d’être gentil ici. Malgré les inquiétudes des trois derniers matchs, il y a eu un véritable vim et claquement sur le jeu offensif de United ces derniers temps.

Sans parler d’une rare sensation de clarté. S’il y a peu de choses remarquables dans la gestion de Solskjær, c’est une vertu en soi. Le manager de United a une qualité exceptionnelle: son absence de qualités remarquables évidentes, une simplicité qui est en soi un atout très utile.

Regardons les choses en face, cette vaste machine sportive n’a en fait pas besoin de carburant supplémentaire, de personnages complexes ou d’ego perturbateurs. Parfois, quelque chose d’aussi vaste et complexe doit simplement être orienté dans la bonne direction, démystifié et démêlé plutôt que trop réfléchi.

Solskjær a imposé un système simple et a formulé des exigences en matière de fitness. L’équipe de joueurs loufoques de United a été clarifiée. Les meilleurs joueurs ont tendance à se retrouver sur le terrain. La moitié du champ extérieur 10 étaient des joueurs de Solskjær dans une certaine mesure. Les deux tiers d’une équipe décente sont en place ici. Mieux encore, cela ressemble à autre chose. Malgré toute la méfiance du King Power à la fin du mois de juillet, il y a de l’espoir ici – sans parler, pour la première fois depuis un certain temps, d’un sentiment de légèreté aussi.

ifeddal

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