Enfant, Napheesa Collier connaissait deux mondes très différents – au sein de sa propre famille. Son père venait de la Sierra Leone déchirée par la guerre, sa mère de la petite ville d’Eugene dans le Missouri. Les deux l’ont aidée à devenir une humble star des cerceaux.

Un standout à Académie du mot incarné, Collier a continué à jouer pour le Université du Connecticut puis le Lynx du Minnesota, a été nommée recrue de l’année WNBA en 2019. Maintenant, elle vise les Jeux olympiques, représentant les États-Unis au basketball à trois contre trois.

Collier est connue pour son comportement serein, sur et en dehors du court. «Mes parents m’ont toujours appris à être très humble», dit-elle, «surtout avec les gens hors du terrain, à traiter les gens de la bonne façon.»

Sa famille est une profonde fierté. Son grand-père, Gershon Collier, était un avocat de haut niveau qui a aidé à négocier l’indépendance de la Sierra Leone par rapport à la Grande-Bretagne en 1961, puis est devenu l’ambassadeur du pays auprès des Nations Unies et des États-Unis avant de devenir juge en chef de la Sierra Leone. Sur le mur de sa maison d’enfance: une photo de son grand-père rencontrant le président John F. Kennedy dans le bureau ovale.

Collier n’a jamais eu l’occasion de rencontrer son grand-père – il est mort avant sa naissance – mais elle se souvient qu’elle s’est sentie fière en tant que jeune fille lorsqu’elle a appris sa vie, même si elle ne comprenait pas pleinement son rôle dans l’histoire à l’époque. «Mon père racontait des histoires sur sa croissance et ce que son père a fait et des choses comme ça, mais en tant qu’enfant, cela semble juste normal, comme:« Oh cool, grand-père a fait ça », se souvient-elle. « Vous ne vous rendez pas compte jusqu’à ce que vous vieillissiez que, wow, c’était vraiment incroyable ce qu’il a fait. »

Son père est venu en Amérique dans les années 1990 au milieu de la guerre civile dans son pays natal. Il a rencontré sa mère alors qu’ils travaillaient tous les deux dans une maison de retraite à Jefferson City un été. Collier rit en décrivant les différences entre les deux côtés de la famille. La communauté d’Américains sierra-léonais de son père est connue pour ses rassemblements «très bruyants», dit-elle, «la musique est en plein essor, la nourriture partout, comme une fête tout le temps.» La famille de sa mère, dit-elle, est «un peu plus calme. Nous jouons aux cartes et tout; ils vivent dans une ferme, et c’est tellement différent. C’est marrant. »

Enfant de grande taille, elle a commencé à jouer au basket à Jefferson City avant de déménager avec sa famille à Saint-Louis lorsqu’elle était en deuxième année au lycée. Sa stratégie sur le court – ne montrant aucune émotion – découle des conseils que lui a donnés son père.

«Une chose que mon père a toujours dit, c’est que vous voulez essayer de faire réagir les gens contre lesquels vous jouez, par exemple, vous voulez qu’ils soient frustrés. Alors si j’essaye de leur faire ça, pourquoi leur montrerais-je quand je suis frustré? Je ne veux pas qu’ils sachent qu’ils me touchent », dit-elle. «C’est un peu d’où mon état d’esprit. Je fais ça depuis si longtemps parce que, vous savez, vous adorez faire ça, vous aimez énerver l’autre équipe.

Dan Rolfes, son entraîneur de lycée chez Incarnate Word, connaît bien son visage de jeu. «Elle a toujours eu ce genre de regard stoïque quand elle jouait», dit-il. «Quand elle fait un bon mouvement ou fait quelque chose de spectaculaire sur le terrain, elle n’est pas du genre à se marteler la poitrine ou à jeter son poing en l’air. En général, elle donnera du crédit à quelqu’un d’autre. « 

Il rit en se rappelant comment elle s’asseyait tranquillement et lisait un livre avant les matchs. «C’est une lectrice avide», dit-il. «J’irais dans le vestiaire avant le match et elle lisait un roman policier sur le meurtre. Quand d’autres personnes écoutent leurs écouteurs, se gonflent, elle lit un livre. Mais c’est juste sa personnalité; Je n’ai jamais pensé qu’il y avait un match où elle se relâchait ou ne donnait pas 100% d’effort. Quand le jeu commence, elle est à fond. »

L’école a remporté le championnat d’État dans sa division les trois années que Collier a joué pour l’équipe. Elle était une star si gracieuse, dit Rolfes, que les adversaires demandaient à prendre une photo avec elle après le match. «Les joueurs de l’autre équipe ou les parents ou même d’autres entraîneurs demanderaient à se faire prendre en photo avec Napheesa. C’est une si bonne personne que même quand les gens perdaient contre elle, ils avaient tellement de respect pour elle. »

Il se souvient des paroles de ses parents lorsqu’elle est arrivée à l’école en deuxième année. «Ils sont la raison pour laquelle elle est comme elle est. Ils sont très humbles », dit-il. «Quand ils ont déménagé de Jeff City à Saint-Louis, ils essayaient de trouver des écoles, et quand ils ont décidé de venir à Incarnate, son père, Gamal, a dit: ‘Nous ne prévoyons pas qu’elle commence ou ait un grand rôle dans sa deuxième année. année. »Ils ne venaient pas et n’exigeaient rien. Ils ont dit: «Nous espérons qu’elle gagnera du temps.» »

En effet, elle l’a fait. Son maillot – numéro 24 – deviendrait le premier à être retiré à l’école.

Mais après avoir statué sur les tribunaux au lycée, elle a eu du mal à trouver sa place lorsqu’elle est arrivée à l’Université du Connecticut en 2015. L’équipe puissante de l’école détient à ce jour 11 titres nationaux. En tant que recrue, «vous avez un énorme projecteur sur vous», se souvient-elle. «Tout est à un niveau différent. Vous venez en sachant que ça va être dur parce que, oui, je suis à l’université, ça va être plus dur – les gens sont plus rapides, plus gros, plus forts – mais vous n’avez aucune idée de combien c’est difficile avant d’y arriver. C’est le côté mental qui est le plus difficile. Vous devez être complètement enfermé pendant deux à trois heures chaque jour avec un nouveau système, une nouvelle équipe, un tout nouveau.

À l’approche de sa deuxième année, elle a franchi un cap. «Je devais simplement basculer un interrupteur dans mon esprit», dit-elle, notant qu’elle se sentait déçue de sa performance en tant que recrue. «J’ai juste pris une décision que je ne voulais plus jamais ressentir de cette façon, alors j’ai mis beaucoup de travail en basse saison et je suis revenu prêt. C’était un peu comme ce retournement mental, en disant: « Je ne vais plus me permettre d’être ainsi. » « 

Au cours de sa première année, l’équipe a perdu un cœur brisé contre l’Université de Notre-Dame en demi-finale nationale, un moment que Collier compte comme une expérience d’apprentissage. Elle gardait un joueur qui a lancé un buzzer de dernière seconde, dit-elle, décrivant la perte comme «assez déchirante». Mais après s’être donné du temps pour «une petite fête de pitié», elle a avancé. «Vous devez vous préparer pour l’année prochaine. Vous devez juste en tirer des leçons. Je ne garderai plus jamais une balle de cette façon à la fin d’un quart ou à la fin d’un match ou d’une situation de dernier tir », dit-elle. «Je dois juste prendre ce qui s’est passé et l’utiliser pour l’avenir. Je pourrais me faire battre d’une autre façon, mais je ne me ferai plus jamais battre de cette façon! »

Au moment où elle a obtenu son diplôme d’UConn, en 2019, elle avait accumulé plus de 2400 points, faisant d’elle la troisième meilleure buteuse en carrière de l’école, et avait remporté une multitude de titres et d’honneurs, dont deux fois nommée American Athletic Conference Joueur de l’année.

Ce printemps-là, elle est devenue le sixième choix au repêchage de la WNBA. Au début, rejoindre le Minnesota Lynx lui a rappelé sa première année à l’université: un nouveau niveau avec de nouvelles pressions. Mais cette fois, l’attaquant de 6 pieds 1 pouce a rapidement repoussé les sentiments d’incertitude.

«Je me suis retrouvé en difficulté pendant la pré-saison; cela ressemblait un peu à ma première année, et je me disais simplement: «Non, je ne recommencerai pas» », dit-elle.

En effet, elle a excellé dans son premier match. Après cela, dit-elle, «tout allait bien. J’ai de nouveau basculé cet interrupteur mental là où j’étais, genre, je ne vais pas me permettre de revenir à ces vieilles habitudes et à ce que je ressentais en première année. Ensuite, le reste de l’année a été formidable. Rookie of the Year était ce que je me suis fixé pour entrer dans la ligue. C’était incroyable de gagner ça.

Sa candidature olympique porte sur un sport qui fera ses débuts aux Jeux l’été prochain, le basket-ball à trois contre trois, dans lequel des équipes de trois s’affrontent sur un demi-terrain avec un panier. «C’est super amusant à regarder», dit-elle. «Le chronomètre des tirs est de 12 secondes, donc il y a un coup qui monte au moins toutes les 12 secondes. C’est vraiment rapide. Vous devez être en très bonne forme. » Elle a fait partie de l’équipe de qualification olympique américaine et est maintenant prête à rivaliser avec des équipes mondiales pour gagner une place aux Jeux de Tokyo, qui ont été retardés en juillet prochain au milieu de la pandémie COVID-19.

Collier était en Chine en janvier, se préparant à jouer pour une équipe professionnelle là-bas pour la saison hivernale, lorsque la nouvelle du virus a commencé à se propager. La saison a été annulée et Collier est retourné aux États-Unis, accroupi avec son fiancé, Alex Bazzell, un entraîneur pour les joueurs de la NBA et de la WNBA, et son mini goldendoodle chez lui à Saint-Charles. Pour rester en forme, elle a travaillé dans un gymnase d’église.

Au moment de cette interview, elle se préparait à commencer la saison WNBA, les 12 équipes se réunissant à IMG Academy, un pensionnat et un centre d’entraînement sportif à Bradenton, en Floride, pour jouer toute la saison, sans fans présents. Collier dit qu’elle a été testée pour le virus tous les jours pendant deux semaines à son arrivée en Floride et que les tests se poursuivraient régulièrement pendant la saison.

Malgré les défis posés par le virus, «j’étais vraiment excitée de revenir sur le terrain», dit-elle. «Je savais qu’ils allaient prendre toutes les précautions nécessaires pour le rendre sûr.» Elle ajoute que l’idée de jouer sans fans dans les gradins est «vraiment bizarre».

Récemment, elle s’est associée à la recrue de l’année WNBA 2018, A’ja Wilson des Las Vegas Aces, pour lancer un podcast, Thé avec A & Phee, pour parler de la saison inhabituelle, de leur vie personnelle et de leur carrière en tant que jeunes athlètes de la WNBA. Collier, qui a eu 24 ans en septembre, promet dans le podcast de livrer «du thé brûlant».

Passionnée par la lutte contre l’injustice raciale, elle se souvient d’un moment marquant de sa dernière année de lycée, lorsque Michael Brown a été tué par balle à Ferguson, à proximité. «Jusque-là, les choses de justice sociale n’étaient pas vraiment quelque chose auquel, honnêtement, je prêtais une très grande attention, et donc pour que cela se produise si près de chez moi – notre école a été fermée un peu à cause des manifestations – c’était vraiment révélateur », dit Collier. «Le faire arriver à un enfant, à quelqu’un de si proche de mon âge, si proche de mon école, ça a vraiment frappé chez moi.

Même si elle dit qu’elle-même n’a pas subi de discrimination en grandissant dans une famille métisse, son père l’a fait. «Si nous allions dans les magasins et qu’il était habillé, il remarquerait les gens qui nous suivent plus que s’il était en costume pour le travail», dit-elle. Une fois, note-t-elle, «il était habillé, il est allé chez un concessionnaire automobile; ils ne l’ont pas laissé acheter la voiture, même s’il avait un chèque. »

Elle dit qu’elle n’a pas remarqué la discrimination à l’encontre de son père quand elle était jeune fille, notant qu’elle était une enfant «inconsciente» typique. Ses parents lui en ont parlé plus tard, quand elle était plus âgée. «Mes parents ont bien discuté de ces choses avec nous», dit-elle, décrivant comment ses parents lui ont donné, ainsi qu’à ses deux frères et sœurs, une compréhension plus générale des questions raciales quand ils étaient plus jeunes et une compréhension plus personnelle à mesure qu’ils grandissaient.

Un jour, Collier espère visiter la terre natale de son père, la Sierra Leone, et approfondir son lien avec l’histoire de sa famille. Elle et son père avaient prévu de le faire avant la pandémie.

Collier se dit encouragée par les manifestations mondiales contre l’injustice raciale à la suite du meurtre par la police de George Floyd à Minneapolis au printemps dernier: «C’est vraiment encourageant de voir des gens si indignés, forçant le changement. Les choses ne changent généralement pas par bonté de cœur. Les gens doivent se fâcher.

Au début de la saison de basketball cette année, la WNBA a annoncé qu’elle consacrerait la saison à la justice sociale et à Black Lives Matter, débutant la compétition fin juillet avec des joueurs portant des uniformes spéciaux portant le nom de Breonna Taylor, qui a été abattue. par la police dans sa maison de Louisville, Kentucky. Au moment de la mise sous presse, fin août, la WNBA a reporté plusieurs matchs dans le cadre des manifestations contre la fusillade policière de Jacob Blake à Kenosha, Wisconsin, qui l’a laissé paralysé.

«Nous savons tous qu’il est temps que le changement se produise», déclare Collier. «Vous devez être conscient de ce qui se passe dans le monde. Voir non seulement l’Amérique, mais vraiment le monde entier, se rassembler pour la même cause, c’est un témoignage de son retard.

ifeddal

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