Sue Rowan savait ce qui s’était passé avant que la confirmation ne vienne. Son fils Matt et sa femme de cinq mois, dimanche, étaient partis faire un tour en montgolfière ce matin de juillet 2016. L’excursion avait été un cadeau d’anniversaire à Matt depuis dimanche.

Matt était généralement prompt à envoyer des SMS à ses photos de maman de ses dernières aventures et à midi, Sue, qui vit à College Station, n’avait toujours rien entendu. Puis dans la voiture cet après-midi-là, elle a entendu une émission de radio sur un accident de montgolfière qui s’était produit à Maxwell. Son cœur se serra.

De retour à San Antonio cet après-midi-là, les amis de Matt se préparaient pour un tournoi de volley-ball et commençaient à craindre qu’il ne se soit pas présenté. «Ce n’était pas comme lui, donc nous avons tous eu ce sentiment», explique Melissa Calata, qui a déjà entraîné Matt en volleyball de plage.

Les reportages confirmeraient plus tard dans la soirée ce que craignaient les amis et la famille de Matt et dimanche. Ils étaient parmi les 16 tués dans un accident de montgolfière. Dimanche a laissé un fils de 5 ans.

Les prochains jours ont été flous pour Sue alors qu’elle et la famille planifiaient et organisaient des services pour les jeunes mariés. Quelques jours après les funérailles, elle regardait Facebook quelques jours plus tard et a vu une photo de groupe de plus de 100 personnes au service de Matt. Elle a rapidement appris que le groupe était sa communauté de volley-ball et les gens qui l’avaient longtemps soutenu à San Antonio, où il a travaillé comme chercheur sur les brûlures et les traumatismes à l’Institut de recherche chirurgicale de l’armée américaine.

Un des amis a appelé Sue pendant qu’elle nettoyait l’appartement de Matt et Sunday quelques jours plus tard et leur a demandé s’ils pouvaient la rencontrer. Ils voulaient organiser un tournoi de volley-ball en l’honneur de Matt et dimanche. Sue a accepté et a demandé ce qu’elle pouvait faire pour l’aider.

Le premier tournoi a eu lieu cet automne. En plus d’attirer plus de 200 joueurs de toute la région, Sue dit que le tournoi lui a donné, ainsi qu’au reste de la famille de Matt, la chance d’entendre des amis parler du type de compétiteur qu’il était et, plus important encore, de l’ami fidèle qu’il était depuis longtemps à tant de personnes.

L’événement a permis de recueillir près de 30 000 $ et a mené à la création de la Fondation commémorative Dr Matthew P. Rowan. Organisé chaque année depuis 2016, le tournoi – appelé le tournoi commémoratif de Boomtown car Matt a souvent crié «boomtown» après un grand jeu – recueille des fonds pour d’autres joueurs amateurs de beach-volley afin de poursuivre leur formation. L’argent a aidé les jeunes athlètes à payer les frais de tournois, à participer à des camps et à voyager pour participer à des événements majeurs, entre autres, a déclaré Calata, aujourd’hui présidente de la Fondation des bénévoles. «À cause de la personne que Matt était, un tournoi n’allait pas suffire», dit-elle.

Toujours compétitif, Matt est venu au volleyball tard dans la vie alors qu’il cherchait un moyen de se faire des amis en tant que jeune adulte dans une nouvelle ville. Lorsque lui et sa première femme ont divorcé, Sue dit que c’est son équipe de volley-ball qui l’a fait passer, et ce sont ces mêmes amis qui ont amené dimanche et son fils, Jett, dans leur giron quand elle et Matt ont commencé à sortir ensemble.

Un tournoi de golf qui soutient une bourse à la Texas A&M University, Matt’s alma matter, a également été organisé par la fondation.

« Cette fondation et l’histoire de Matt ne sont pas seulement une histoire de la mort de mon fils. C’est une histoire sur ce qu’est vraiment la véritable amitié », dit Sue. «Ils m’ont pris sous leur aile, et j’ai l’impression d’avoir gagné 200 autres enfants que je n’avais pas auparavant. Ils sont la véritable définition de ce que signifie être l’ami de quelqu’un. »

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