Mike Haynes est arrivé dans la NFL à un moment très intéressant.

Recrue en 1976, Haynes, un demi de coin du Temple de la renommée et membre de l’équipe du 100e anniversaire de la NFL, a rejoint les Patriots deux ans avant que la NFL n’adopte plusieurs règles pour promouvoir l’évolution du jeu des passes. Haynes, qui a remporté un Super Bowl en tant que membre des Raiders, passerait la majeure partie de sa carrière à jouer selon les nouvelles règles de la ligue, car il était chargé d’arrêter les infractions adverses qui étaient déterminées à tirer le meilleur parti de leurs nouvelles opportunités.

Haynes, qui siège au conseil d’administration de la l’Association des joueurs retraités de Pro Football, a récemment parlé avec moi de ses expériences contre certains récepteurs et infractions au cours de sa carrière de joueur. Ce sujet a conduit Haynes à faire une prédiction sur la façon dont il voit les infractions à la NFL évoluer dans un avenir pas trop lointain.

Voici une partie de ma conversation de Haynes, qui comprenait également ses réflexions sur plusieurs autres sujets différents, à l’intérieur et à l’extérieur du football.

Vous êtes entré dans la NFL quelques années avant qu’ils ne changent les règles, vous avez donc dû faire face à beaucoup d’infractions lourdes au début. Mais au moment de votre retraite, Dan Marino était dans la ligue, Joe Montana gagnait des anneaux, John Elway commençait; vous avez vu toute l’évolution. À l’aube de l’évolution passagère, quelle infraction ou receveur vous a posé le plus de problèmes?

Haynes: Quand je suis entré dans la ligue en tant que recrue, [former Dolphins quarterback] Bob Griese avait Nat Moore et Freddie Solomon. Aucun d’eux n’était rapide comme l’éclair, mais ils ont eu beaucoup de mouvements. Griese lancerait simplement le ballon dans un endroit où seul le receveur a une chance de l’obtenir. Donc, si je suis à gauche du récepteur, il va le lancer vers la droite, et le gars devra peut-être plonger pour l’attraper ou il devra certainement tendre les mains pour l’attraper.

Lorsque les règles ont changé, les équipes ont commencé à devenir intelligentes et elles ont commencé à devenir plus grands. Il y avait déjà des gars plus grands dans la ligue comme Harold Carmichael. C’était le gars, pour moi, qui était le plus dur à couvrir à cause de sa taille. Je cours côte à côte [Carmichael], et ils lancent le ballon en l’air, et vous regardez en arrière pour le ballon, ce ballon est si haut dans les airs, vous allez « Où diable le lancent-ils? » Et puis vous continuez à suivre la balle, et elle tombe directement dans les mains de Harold. C’était comme « Wow ». Tout autre récepteur, [that pass] aurait été pour moi une interception. Mais quand le gars mesure 6 pieds 8 pouces, je n’ai aucune chance d’attraper le ballon, même si je suis juste à côté d’Harold.

Je prédis donc qu’à l’avenir, il y aura beaucoup de gars comme LeBron James qui pourraient jouer au basket ou au football, ils joueront au football, pas au basket. Vous avez quatre gars comme LeBron James ou Harold Carmichael, et vous les mettez sur la ligne des 10 mètres, c’est un touché. Vous ne trouverez pas de dos défensifs de 6 pieds 8 pouces, qui peuvent faire marche arrière et bloquer et courir avec ces gars-là. Je ne pense pas que vous puissiez les trouver.

Cela ressemble presque à ce que le Chargeurs a fait avec Antonio Gates, qui était un très bon joueur de basket-ball universitaire avant de décider de poursuivre une carrière dans la NFL.

MH: Il aurait pu jouer un récepteur large. Je vous garantis que son costume solide ne bloquait pas (rires). Il n’était pas assez grand. Je prédis que c’est ce qui va se passer à l’avenir, à cause des règles et parce que les gens veulent voir des scores. Ça va être vraiment difficile de défendre quatre gars qui sont vraiment si grands. C’est ce que je pense que nous allons voir à l’avenir.

Le demi de coin du Temple de la renommée Mike Haynes a joué avec les Raiders de 1983 à 1989 après avoir commencé sa carrière avec les Patriots en 1976.

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Comment les défenses réagiront-elles si les équipes font un effort concerté pour signer des récepteurs plus grands? Pensez-vous que cela conduira les équipes à avoir beaucoup plus de défenseurs sur leur alignement? Je me souviens de l’année après Vikings rédigé Randy Moss, le Packers repêché plusieurs arrières défensifs pour tenter de le ralentir.

MH: Vous pourriez, pourquoi pas? Pouvez-vous imaginer voir une équipe avec quatre récepteurs larges comme ça et deux dos comme [former Redskins star] Joe Washington? Ou [former Raiders running back] Mike Pruitt ou Barry Sanders? Si vous avez des récepteurs qui étalent la défense, alors vous obtenez des running backs avec de très bons pieds et un très bon équilibre, ils vont avoir de gros trous. Je pense que ma prédiction va se réaliser plus tôt que tard.

Pensez-vous qu’il existe encore une place pour les retours en arrière dans la NFL d’aujourd’hui? Nous venons de voir Derrick Henry porter le Titans à l’AFC Championship Game, mais le Tennessee a finalement échoué contre un Chefs équipe qui comptait Patrick Mahomes et le jeu de passes.

MH: Je pense que la position de porteur de ballon a changé, mais je pense qu’il y a un certain type de porteur de ballon [that’s still valued]. Ce n’est plus le gars qui n’est qu’un bélier.

Comme John Riggins et Larry Csonka?

MH: Shoot, Riggins avait la taille d’être un bélier, mais ce mec pouvait courir. Il était vraiment rapide.

Il n’a pas couru autant dans le Super Bowl contre vos Raiders [in Super Bowl XVIII]. Je pense que sa plus longue course a été de huit mètres.

MH: Il était génial. Je souhaite que nous l’avions, c’est à quel point je l’aimais. Notre défense était super rapide. C’était l’une des meilleures défenses de tous les temps. Ça allait être difficile de courir sur cette défense. Peut-être que le seul porteur de ballon auquel je puisse penser qui pourrait être capable de courir contre cette défense et qui avait eu un certain succès aurait été un gars comme Barry Sanders. Un gars qui peut s’arrêter un sou et aller dans l’autre sens et sauter par-dessus les gens, ce genre de chose.

Joe Washington ferait probablement très bien dans le match d’aujourd’hui, car les infractions étalent les défenses. Ce gars pourrait courir de côté. J’ai joué avec lui dans certains de ces matchs d’étoiles de l’après-saison au collège, le running back le plus incroyable que j’aie jamais vu à l’époque.

Les quarts-arrière appelaient-ils les audibles à l’époque?

MH: Mon année recrue, Bob Griese le faisait très bien. L’AFC avait pas mal de quarts qui étaient bons à le faire. Les Steelers, ils étaient bons pour ça. Je ne sais pas si Terry voyait quelque chose, mais ces entraîneurs l’avaient mis sur la bonne voie pour gagner tout le temps. Avec toutes les armes qu’il avait, il n’avait pas besoin d’être super bon (rires). En cas de doute, jetez-le à Lynn Swann ou John Stallworth ou Benny Cunningham. Ces gars étaient juste des tueurs. Franco, tous. Les Steelers étaient l’équipe à battre dans l’AFC, presque chaque année, à cette époque.

Si quelques choses se sont passées contre les Raiders lors des éliminatoires de 1976, vous auriez eu un tir contre les Steelers pour avoir le droit de jouer dans le Super Bowl en tant que recrue.

MH: La nuit avant le match, je me suis blessé. Je jouais au catch avec le fils de l’entraîneur, et son fils a lancé la balle un peu haut, et j’ai sauté pour l’attraper et quelque chose a sauté dans mon mollet. Du jour au lendemain, mon mollet s’est enflé comme vous ne le croiriez pas, et je ne pensais pas que j’allais jouer, et je n’aurais vraiment pas dû jouer. Je pense que si les Raiders avaient su que j’étais blessé, nous aurions été tués. Mais parce que je suis entré et j’ai fait ce que j’ai pu – je ne pouvais pas courir à 100%, je ne pense même pas pouvoir courir à 60% – mais parce que j’ai si bien joué la première fois que nous avons joué, ils ne m’ont pas défié. Je n’aurais plus pu jouer à d’autres jeux après ça. Je n’ai pas pu courir pendant des mois [during the offseason]. Quand la saison suivante a commencé, c’était juste au moment où je commençais à courir. Je ne pouvais rien faire. C’était vraiment fou de ma part de le faire, mais je sentais que je le devais à mon équipe.

L’évolution du jeu de passes a-t-elle rendu le football plus sûr? Y a-t-il autre chose que la ligue pourrait faire pour rendre le jeu plus sûr?

MH: J’ai en fait eu cette conversation avec le commissaire [Roger] Goodell avant. Ce que j’ai suggéré, c’est que nous devons élargir le champ afin qu’il y ait plus de place. Je ne parle pas de super large, mais plus large qu’il ne l’est actuellement, peut-être 10 mètres plus large.

Quand je suis arrivé dans la NFL, la défense était si rapide qu’ils avaient quatre, cinq, six gars sur le plaquage ou juste autour du plaquage après que le quart-arrière se précipiterait vers la course vers la gauche ou la droite. Aujourd’hui, c’est encore pire, car les joueurs sont énormes. Ils pèsent 275 livres alors qu’avant, ils étaient 225 ou 240 livres. Ils sont beaucoup plus gros. Mais si vous avez élargi le champ, je ne pense pas [the bigger defenders] serait en mesure d’y arriver. Il y aurait des plis, et ensuite vous obtiendriez les dos courageux avec un bon effet de levier, ils pourraient en profiter et faire bouger les choses.

Pensez-vous que c’est quelque chose que la NFL pourrait réellement envisager de faire?

MH: Les propriétaires regardent l’argent. Donc, si vous avez fait le champ [wider], il faudrait retirer des sièges. Je dis, que préférez-vous? Les stands, ou un meilleur produit? Vous voulez que les gens apprécient le jeu, et vous le rendez plus sûr. C’est un gagnant-gagnant. Combien d’argent allez-vous perdre en retirant les sièges? Il ne vous faudra pas longtemps pour remplacer ce flux de revenus par autre chose.

Il ne fait aucun doute qu’il y a eu une évolution dans le sport. Vous avez mentionné LeBron James plus tôt. Compte tenu du récent documentaire de Michael Jordan, le débat a récemment été renouvelé en ce qui concerne qui est le plus grand joueur de basket-ball de tous les temps. Mais si Michael Jordan est toujours le meilleur joueur, n’est-ce pas un acte d’accusation sur l’état actuel de la NBA, étant donné qu’ils ont des avantages que les joueurs de l’époque de Jordan n’avaient pas?

MH: Je suis en quelque sorte d’accord avec vous, mais il n’y a qu’un seul Michael Jordan. S’il y avait 10 Michael Jordans, je pense que ce serait un meilleur exemple de ce que vous essayez de dire. Mais les gars comme Jordan sont si rares. Sa mentalité, son état d’esprit est vraiment ce qui le rendait si spécial. En regardant ces récents spéciaux à son sujet, j’ai réalisé qu’il s’agissait de l’état d’esprit, de la façon dont il pensait, de la façon dont il communiquait avec ses coéquipiers et ses entraîneurs. Il était toujours honnête et avait un cadeau. Mais ce que je dis, son plus grand cadeau, c’est qu’il aimait s’entraîner. Il aimait aller mieux. Il ne pouvait pas attendre la pratique.

Quand j’étais sur les Raiders, Magic Johnson travaillait à cet endroit où je travaillais. Il a loué toute la cour et il ne faisait que s’entraîner. Je n’en revenais pas. Il avait comme quatre racks de ballons de basket, et il tirait sur chaque rack, et il y avait quelqu’un qui courait chercher les balles pour lui. Il était là pour toujours. Ce n’était pas comme s’il était si génial; il avait une excellente éthique de travail et cela ne le dérangeait pas de travailler dur. Puis j’ai vu Michael Jordan faire la même chose dans son film. Et je me suis dit: « Vous savez quoi? Je pense que beaucoup de gens ne réalisent pas ce qui rend ces gars formidables, c’est qu’ils aiment s’entraîner et qu’ils aiment jouer à un niveau élevé. » C’est ce qu’ils sont et c’est ce qu’ils veulent être, et c’est ce qui les rend si spéciaux.

En parlant de travailler, avez-vous rencontré quelqu’un au début de votre carrière qui vous a aidé à améliorer votre préparation pendant l’intersaison?

MH: J’ai eu la chance de rencontrer [Hall of Fame cornerback] Mel Blount pour la première fois au Pro Bowl après ma saison recrue. Et j’ai demandé: « Mel, quand commencez-vous à vous entraîner? » Il a dit: « Je prends peut-être 10 jours, deux semaines de congé, puis j’ai recommencé. » Je me disais « Quoi? » La plupart des pros de l’Arizona State [Haynes’ alma mater] n’a pas fonctionné avant juin, et j’allais, « Wow, il prend deux semaines de congé et il est l’année dernière [defensive] MVP, et ces autres gars commencent à s’entraîner en juin. « 

Quand Mel va au camp, il est déjà en forme, alors il travaille juste à régler les choses avec précision. Ces autres gars étaient en train de se mettre en forme au camp d’entraînement. J’ai donc adopté l’approche de Mel et j’ai tout de suite commencé à m’entraîner.

Vous avez passé sept bonnes années en Nouvelle-Angleterre, mais vous avez eu un différend contractuel avec les Patriots avant la saison 1983 qui vous a amené à tenir le coup et, éventuellement, à être échangé aux Raiders à la fin de la saison régulière. Que retenez-vous de cette période de votre carrière?

MH: J’ai travaillé avec ma femme et d’autres pour essayer de déterminer ce qu’était un juste salaire pour moi. J’ai donc choisi quelque chose qui était ce que les meilleurs joueurs défensifs obtenaient et j’ai trouvé un numéro. Les Patriots ont simplement dit qu’ils ne pouvaient pas se le permettre.

Les Raiders m’ont appelé et m’ont dit qu’ils étaient intéressés et [asked] ce que je penserais de jouer sur les Raiders. Mais à cette époque, la plupart des gars n’ont joué que dans une seule équipe pendant toute leur carrière. En fait, je n’aimais pas du tout les Raiders. Je n’aimais aucune autre équipe à l’exception des Patriots. Quand Al Davis a appelé, j’ai dû y penser. Les Raiders étaient l’équipe où l’un de mes coéquipiers [receiver Darryl Stingley] était paralysé. Je devais penser à tout ça. Mais je l’ai justifié parce qu’ils venaient de déménager d’Oakland à L.A. J’ai grandi à Los Angeles… Dans ma tête, je devais faire ça pour être ouvert à y aller. J’ai dit à M. Davis que j’aimerais y aller.

Je pensais que ma carrière dans la NFL était terminée [after the trade deadline passed]. Je ne pensais pas que j’allais continuer à jouer du tout. Peu de temps après, Al Davis a appelé et a dit: « Mike, tu es un Raider. »

En fait, vous avez dû vous adresser à un tribunal pour que cette transaction soit acceptée, car on a fait valoir que la transaction n’avait pas été effectuée à temps avant la date limite. Que retenez-vous de cette expérience?

MH: Dans la salle d’audience, le juge voulait entendre l’affaire, et je ne pense pas que la NFL était vraiment prête à ouvrir ses livres pour montrer ce que les équipes faisaient et des choses comme ça. Nous avons fixé une date mais nous sommes sortis directement de la salle d’audience. Les deux parties se sont regardées là-bas et les avocats ont dit: « Nous allons régler cela. » Je ne peux pas répéter les mots exacts qu’ils ont dit, mais nous avons serré la main juste là, et ils ont dit: « Nous travaillerons sur les choix de brouillon et les détails plus tard, mais Mike, tu es un Raider. »

Comment était-ce de jouer sur cette grande défense, en particulier avec Lester Hayes? Vous avez formé l’un des plus grands duos de coin de l’histoire de la ligue.

MH: Avec Lester d’un côté et moi de l’autre. Nous avons eu la grande ruée vers les passes avec tous ces gars formidables. Avec Howie [Long] et Ted Hendricks et Rod Martin. Et ils avaient l’habitude de mettre à mal notre sécurité, Mike Davis, tout le temps. Ce mec était incroyable. Je n’avais jamais vu une telle sécurité.

Seattle avait balayé les Raiders en saison régulière, mais c’était avant votre arrivée à Los Angeles. C’est probablement pourquoi Al Davis a été si agressif en essayant de vous acquérir de la Nouvelle-Angleterre. Tu as toujours semblé avoir [Seahawks Hall of Fame] Le numéro de Steve Largent. Il a déclaré publiquement que il a eu ses pires matchs contre toi. Il n’avait que 2 attrapés pour 25 verges dans le match de championnat de l’AFC.

MH: Heureusement pour moi, j’avais beaucoup d’expérience en couvrant Steve Largent car nous sommes entrés dans la ligue en même temps et avons joué ensemble dans les Pro Bowls. Je me sentais donc à l’aise et j’avais hâte de relever le défi.

Plusieurs mois après avoir été échangé aux Raiders, vous avez battu les Seahawks dans le jeu de titre AFC, et vous jouez dans votre premier Super Bowl contre les champions en titre. À l’époque, c’était l’un des plus grands bouleversements de l’histoire du Super Bowl; pas que beaucoup de gens vous choisissaient pour gagner, sans parler de faire exploser les Redskins. Aviez-vous l’impression que vous étiez bien meilleur que Washington avant le coup d’envoi?

MH: Quand je regardais ces gars se réchauffer, je n’avais tout simplement pas l’impression qu’ils nous respectaient du tout. Tout le monde à qui nous avons joué, ils semblaient avoir une idée de qui nous étions et du genre de jeu auquel nous jouions. Ils ne l’ont pas fait. Je pensais que ça devait être parce qu’ils avaient battu les Raiders plus tôt [in the season]. Quand nous sommes retournés dans les vestiaires avant de sortir pour la deuxième fois, nous étions définitivement une équipe différente. On allait se concentrer jusqu’à ce dernier coup de sifflet. Il ne faisait aucun doute que ce match allait être une bataille. Nous étions tous prêts à 100% pour cela.

C’était un bon jeu. C’était une bonne sensation. Je n’avais jamais ressenti ça auparavant.

C’est dommage que Lester Hayes et Cliff Branch ne soient pas dans le Hall of Fame.

MH: Je pense qu’ils méritent tous les deux d’être au Temple de la renommée. À notre époque, Cliff était l’un des gars les plus redoutés que vous alliez devoir couvrir. Il n’était que l’un des meilleurs de tous les temps. Je ne sais même pas comment l’expliquer.

Même [former Raiders coach] Tom Flores, je ne sais pas comment il n’est pas là. Je pense que ça doit être très dur pour les électeurs. Mon année d’initiation [1997], nous n’avions que deux joueurs, Mike Webster et moi. La norme devait être très élevée auparavant, et ils l’ont changé depuis. Et en conséquence, c’est plus difficile pour les gars qui n’ont pas [big numbers]. Aujourd’hui, Cliff devrait avoir au moins 100 captures, au moins, chaque saison. S’il jouait selon les règles d’aujourd’hui, Cliff serait comme Tyreek Hill.

Ce qui est triste avec les Raiders, c’est qu’ils n’ont pas de Raider Hall of Fame. Ils pourraient au moins mettre Lester et Cliff et Tom Flores dans leur propre Hall of Fame. C’est foiré qu’ils n’aient pas ça. Je souhaite vraiment qu’ils changent cela.

En parlant de réalisations, vous avez récemment été nommé à l’équipe All-Anniversary de la NFL. Qu’est-ce que cela a signifié pour toi?

MH: Je ne peux même pas vous dire ce que cela signifiait pour moi. C’est comme un rêve devenu réalité. C’était ce que je souhaitais. Je suis vraiment un gars qui croit que vous devez fixer des objectifs et ensuite utiliser ces objectifs pour vous motiver ou vous inspirer à faire de grandes choses ou à faire une différence. Souvent, lorsque vous voulez abandonner, vous vous rendez compte que vous avez cet objectif et que vous n’allez pas abandonner cet objectif. Et vous continuez et continuez d’essayer. Voilà ce que cela signifiait pour moi.

Aimeriez-vous jouer dans la NFL d’aujourd’hui?

MH: Oh ouais, tu plaisantes? Une des choses que j’aime, c’est qu’ils jettent sur tout le monde. Je pense que ce serait beaucoup plus amusant de jouer maintenant, surtout autant de fois que les gens passent le ballon. Je n’ai cependant aucun regret. J’ai vraiment eu une belle carrière. Je me sentais vraiment chanceux d’avoir d’excellents entraîneurs et d’excellents professeurs.

ifeddal

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