TLe US Fish and Wildlife Service a refusé de protéger les carcajous en vertu de la Loi sur les espèces en voie de disparition, les groupes de conservation frustrants qui soutiennent que l’espèce fait face à une menace existentielle de la crise climatique.

Selon la décision annoncée jeudi, le FWS considère que les populations de carcajous dans les 48 États inférieurs sont stables et que les menaces contre les carcajous sont moins importantes qu’ils ne le pensaient auparavant. L’agence est par conséquent retirer une proposition protéger l’espèce au niveau fédéral.

La décision est basée sur une évaluation des espèces achevé en 2018, qui qualifie le changement climatique de «facteur de stress le plus important» des carcajous dans les 48 états inférieurs, mais soutient qu’une quantité suffisante de neige persistera dans les altitudes supérieures de l’aire de répartition du carcajou pour accueillir l’animal.

«Si les carcajous ont besoin de neige, nous pensons qu’il y aura suffisamment de neige pour eux», a déclaré Jodi Bush, chef de projet du Montana au FWS.

Le FWS retire également l’inscription proposée à la lumière de nouvelles recherches suggérant que la population américaine de carcajou n’est pas génétiquement distincte de la population canadienne, ce qui la rend inéligible à la protection. Les responsables du FWS ont cité un exemple récent des carcajous retournant aux Cascades comme preuve que les carcajous font des allers-retours entre les États-Unis et le Canada.

«Ma principale préoccupation est que la décision de l’USFWS n’était pas fondée sur de bonnes données scientifiques», a déclaré Jeff Copeland, expert en carcajou et directeur de la Wolverine Foundation. «Soit cela représente une mauvaise interprétation flagrante de la science, soit une fausse représentation intentionnelle de la science afin de produire un résultat préconçu.»

Les carcajous font partie d’un groupe diversifié de mammifères connus sous le nom de mustélidés, qui comprend les belettes, les blaireaux et les loutres.. Ils sont le plus grand membre terrestre de la famille, célèbre pour leur nature insaisissable, leur amour de la neige et leur capacité à frapper au-dessus de leur poids. Trois pieds (un mètre) de long et 15 à 50 lb (7 à 18 kg), les carcajous sont des animaux compacts ressemblant à de petits ours avec des queues touffues, de grands crânes et des mâchoires puissantes capables de croquer la viande et les os congelés.

Ces caractéristiques, ainsi que leurs pattes en forme de raquettes et leur pelage dense, les rendent très adaptées aux environnements arctiques et subarctiques enneigés. La neige peut être particulièrement importante pour les carcajous mères, qui choisissent généralement de faire leurs tanières dans des tunnels de neige ou sous des roches ou des billes couvertes de neige entre février et avril.

Pour ces raisons, les défenseurs de l’environnement estiment que la crise climatique constitue une menace unique pour les carcajous.

Un carcajou de montagne dans la forêt nationale de Tahoe, une observation rare de l'animal en Californie.
Un carcajou de montagne dans la forêt nationale de Tahoe, une observation rare de l’animal en Californie. Photographie: Chris Stermer / AP

«C’est un animal avec des besoins d’habitat extrêmement spécifiques. Il vit dans une niche environnementale très étroite qui peut être facilement affectée par le changement climatique », a déclaré Copeland. «Il n’y a aucune raison de croire qu’il est adaptable à d’autres situations climatiques.»

L’espèce a presque disparu des 48 états inférieurs dans les années 1900, succombant au piégeage des fourrures, à l’empoisonnement des prédateurs et au manque de proies en raison de l’élevage ovin, mais est depuis revenue dans une grande partie de son aire de répartition historique. On estime que 300 individus vivent maintenant dans des poches de nature sauvage de haute altitude à Washington, Montana, Idaho et Wyoming, avec plus de 90% de leur habitat potentiel sur des terres fédérales et des zones sauvages. Chaque individu occupe un vaste territoire allant de 100 à 500 miles carrés (160 à 800 km2) et a «un besoin presque insatiable de bouger», a déclaré Copeland.

Les groupes de conservation américains se battent depuis longtemps pour la protection de cette espèce qui aime la neige en vertu de la Endangered Species Act, dont la première demande de désignation remonte à 1994. Mais la protection fédérale est restée aussi insaisissable que les carcajous eux-mêmes.

Depuis 1995, le FWS a deux fois a refusé la protection du carcajou parce que les groupes de conservation ne pouvaient pas fournir de «données empiriques» sur la façon dont l’aire de répartition des carcajous avait changé au fil du temps à cause des humains. En 2013, cependant, le FWS a proposé une règle pour protéger au niveau fédéral les carcajous dans les 48 états inférieurs à la suite de nouvelles preuves que l’espèce était menacée d’extinction, si le réchauffement climatique continuait de réduire son habitat.

Mais l’année suivante, le FWS a fait marche arrière, retirant la proposition. Depuis, il a retardé la prise de décision ferme sur la question de savoir si les carcajous méritent la protection fédérale. La décision de cette semaine est le point culminant d’années de pressions exercées par des groupes de conservation, qui ont conduit neuf organisations à intenter une action en justice contre l’agence en mars. Ces groupes affirment que le FWS ignore la meilleure science disponible sur la façon dont le changement climatique affectera les carcajous, en tant que Un juge du Montana retrouvé en 2016.

Les organisations de conservation ont exprimé leur frustration face à la dernière décision de retrait, annonce jeudi qu’ils allaient bientôt commencer le processus de dépôt d’une plainte en réponse.

«C’est une tendance continue de vouloir rester la tête dans le sable sur le changement climatique et ne rien faire contre les impacts que les émissions de gaz à effet de serre auront sur les espèces», a déclaré Brad Smith, directeur de l’Idaho Conservation League dans le nord de l’Idaho. «Avec l’administration actuelle, de nombreuses protections pour l’environnement et pour les espèces inscrites ou proposées ont été annulées.»

Selon Smith, l’inscription fédérale des carcajous comme menacés en vertu de l’Endangered Species Act assurerait une approche plus cohérente de la conservation: le FWS devrait rédiger un plan de rétablissement qui s’appliquerait à l’ensemble de l’aire de répartition américaine de l’espèce et désignerait certaines zones comme habitat essentiel du carcajou.

Selon Bush, cependant, la lutte pour la protection des carcajous – menée par le Western States Wolverine Conservation Project – se poursuivra au niveau des États.

Copeland craint que l’attention nécessaire au sort des carcajous ne disparaisse. «Nous allons perdre des carcajous d’endroits avant même de savoir qu’ils se trouvaient dans ces endroits», a-t-il déclaré.

Les chercheurs ont encore beaucoup à apprendre sur ces créatures mystérieuses, notamment sur la manière dont la crise climatique pourrait interagir avec d’autres pressions humaines. UNE Étude 2019 ont constaté que les carcajous évitent les zones de loisirs hivernaux hors route comme le ski de fond et la motoneige. À mesure que les températures se réchauffent et que le manteau neigeux diminue, l’habitat du carcajou et les aires de loisirs de l’arrière-pays pourraient se chevaucher de plus en plus.

«Nous nous battons pour que les carcajous bénéficient de la protection fédérale qu’ils méritent depuis des décennies», a déclaré Andrea Zaccardi du Centre pour la conservation biologique. «Et nous allons continuer à nous battre.»

ifeddal

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