Les sociétés minières privées et les sociétés d’armement exercent une influence cachée et malsaine sur le sort des grands fonds marins, selon un nouveau rapport mettant en évidence les menaces auxquelles le plus grand écosystème intact du monde est confronté.

Un enquête de Greenpeace a constaté qu’une poignée d’entreprises en Europe et en Amérique du Nord dominent de plus en plus les contrats d’exploration, principalement à la recherche de cobalt et de nickel, et ont parfois remplacé des représentants du gouvernement lors des réunions de l’organe de contrôle, l’ONU. Autorité internationale des fonds marins (ISA).

Greenpeace a déclaré que cela compromet une gestion environnementale efficace et une répartition équitable des risques et des récompenses du fond de l’océan, que certains États et entreprises souhaitent ouvrir à l’exploitation l’année prochaine.

Compte tenu des risques potentiels de perturbation de la pêche, de contamination de l’eau, de pollution sonore et de destruction de l’habitat des poulpes dumbo, des pangolins de mer et d’autres espèces, le groupe de campagne a déclaré qu’aucune nouvelle licence ne devrait être approuvée. Il a dit les gouvernements devraient plutôt mettre en œuvre un traité sur l’océan, pour assurer des protections adéquates.

Machines destinées à être utilisées dans l'exploitation minière en haute mer au large de la côte de Papouasie-Nouvelle-Guinée
Machines destinées à être utilisées dans l’exploitation minière en haute mer au large de la Papouasie-Nouvelle-Guinée. Greenpeace a mis en garde contre les risques pour la faune. Photographie: minéraux Nautilus

Les sociétés minières considèrent les fonds marins comme la dernière frontière d’un boom de l’extraction minière. Les obstacles technologiques ont été surmontés et le secrétaire général récemment reconduit de l’ISA, Michael Lodge – du Royaume-Uni – souhaite que les États membres s’accordent l’année prochaine sur un règlement définissant des normes pour les pratiques de travail et permettant à l’exploitation minière commerciale de commencer.

Le nouveau rapport de Greenpeace, publié mercredi, suggère que ce serait prématuré, car l’industrie est secrète et insuffisamment réglementée. Parmi ses découvertes figurent:

  • L’exploitation minière en haute mer est profondément destructrice. L’excavation des nœuds minéraux, par exemple, est effectuée par des tracteurs géants qui rongent le fond marin

  • L’organisme de contrôle, ISA, n’a pas de groupe d’évaluation environnementale ou scientifique. Au lieu de cela, les demandes sont examinées par une commission juridique et technique, qui est dominée par des avocats et des géologues. Seulement trois des 30 les membres de la commission sont des biologistes ou des spécialistes de l’environnement

  • L’ISA n’a rejeté aucune des 30 demandes d’exploration qu’elle a reçues. Il a un conflit d’intérêts potentiel car il reçoit 500 000 $ (374000 £) pour chaque licence

  • Les ressources des fonds marins sont censées profiter à toute l’humanité et promouvoir le développement durable, mais seulement trois entreprises de pays riches participent à huit des neuf contrats d’exploration de minéraux dans la zone Pacific Clarion-Clipperton qui ont été attribués depuis 2010: DeepGreen, société enregistrée au Canada, Dredging Environmental and Marine Engineering NV (Deme) et une filiale basée au Royaume-Uni du fabricant d’armes américain Lockheed Martin

  • Le rôle de ces entreprises est opaque. Aucune de ces sociétés mères n’est répertoriée par l’ISA dans ses liste des entrepreneurs. Beaucoup opèrent par l’intermédiaire de filiales ou en prenant des parts dans des partenaires dans de petits États insulaires, souvent en collaboration avec les gouvernements nationaux. Cela conduit à des inquiétudes quant à la responsabilité en cas d’accident – les filiales sont souvent petites, ce qui pourrait laisser les pays pauvres avec d’énormes responsabilités.

  • L’influence des entreprises sur certains gouvernements est si grande à l’ISA que les dirigeants de DeepGreen ont temporairement remplacé Nauru délègue à une session de février 2019 du conseil de l’ISA, où les dirigeants de Deme ont également parlé au nom de la Belgique

  • Les liens entre le gouvernement britannique et l’industrie ont également été insalubres. Des fonctionnaires du Cabinet ont travaillé pour Lockheed Martin après sa retraite. L’ancien Premier ministre David Cameron a utilisé les estimations de Lockheed Martin de la valeur potentielle de l’industrie minière en haute mer, plutôt qu’une analyse indépendante

Récif de corail, Nauru
Le gouvernement de la petite nation insulaire de Nauru, connue pour sa vie marine diversifiée, a formé un partenariat avec la société minière profonde DeepGreen. Photographie: Paul Hilton / Greenpeace

Les dangers de ce système étaient apparents en 2019, lorsque la société minière en haute mer Nautilus a fait faillite, laissant son État partenaire, la Papouasie-Nouvelle-Guinée, avec d’importantes pertes de nettoyage. La Papouasie-Nouvelle-Guinée fait maintenant partie d’un nombre croissant de pays appelant à un moratoire sur l’industrie, avec des défenseurs de l’environnement, notamment David Attenborough et Chris Packham.

Mais les permis d’exploration pour les fonds marins internationaux couvrent déjà une superficie équivalente à celle de la France et de l’Allemagne combinées, et cette zone est susceptible de s’étendre rapidement, malgré les risques pour la biodiversité et les gisements de carbone océanique.

Greenpeace a déclaré que le plus gros problème était le manque de transparence et de contrôle. «Nous devons faire la lumière sur l’industrie en ce moment de ruée vers l’or, car la plupart des gens ne se rendent pas compte que cela se passe», a déclaré l’auteur du rapport, Louisa Casson, de la campagne Protect the Oceans.

Plutôt que d’ouvrir un tout nouveau domaine d’extraction de ressources, les nations devraient se concentrer davantage sur la réutilisation et le recyclage des approvisionnements existants en minéraux, a-t-elle déclaré.

«Nous pensons que l’océan profond devrait être interdit car il n’est pas possible d’avoir des règles environnementales suffisamment bonnes, surtout maintenant que les scientifiques mettent en garde contre des dommages irréversibles et des extinctions potentielles. L’ISA est censée protéger les océans et ne fait pas son travail. »

Les communautés impactées par le climat du Vanuatu, de Tuvalu, de Kiribati, de Fidji, des îles Salomon et des Philippines ont participé à la COP 21.
Les communautés touchées par le climat ont promis de rechercher la «justice climatique» lors de la Conférence des Nations Unies sur les changements climatiques de 2015. Photographie: Steven Lyon / Greenpeace

En réponse à Greenpeace, DeepGreen Metals Inc. a déclaré que l’exploitation minière en haute mer pourrait fournir «des minéraux essentiels pour la transition mondiale des combustibles fossiles à une fraction des coûts environnementaux et sociaux associés à la production de métaux à partir de minerais conventionnels».

Il a ajouté: «Sans les investissements dans cette industrie de la part d’entreprises du secteur privé comme la nôtre, les pays insulaires du Pacifique comme Nauru, Kiribati et le Royaume des Tonga n’auraient pas autrement l’occasion de profiter des avantages de cette nouvelle opportunité de ressources pour diversifier et développer leur économies. Jusqu’à récemment, l’exploration en haute mer n’était menée que par les pays riches industrialisés, augmentant encore le potentiel de disparité mondiale des richesses.

Peter Ruddock, directeur de UK Seabed Resources Ltd et directeur général de Lockheed Martin UK, a déclaré dans une déclaration à Greenpeace: «UK Seabed Resources a été, et continue d’être, entièrement transparente avec Greenpeace, l’ONG plus large et la communauté des parties prenantes, l’International Seabed Authority (ISA), et le public, sur sa structure et ses relations avec le gouvernement britannique et Ocean Minerals Singapore (OMS), ainsi qu’avec tous nos partenaires et parties prenantes.

«Les minéraux des fonds marins ont un rôle potentiellement critique à jouer dans la décarbonisation de la planète en fournissant une source alternative vitale et fiable de minéraux critiques pour, entre autres, l’énergie propre, y compris les technologies de batteries. Nous avons l’intention de continuer à travailler à la réalisation de cette opportunité potentielle avec nos précieux partenaires et parties prenantes. »

Dans une lettre à Greenpeace, Deme a déclaré: «20 pays sont désormais activement engagés dans l’exploration minière en haute mer. Tous ont intérêt à un régime réglementaire clair et bien établi pour régir l’exploitation, comme l’humanité dans son ensemble.

ifeddal

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