La hausse des températures élargit l’écart de réussite raciale dans les écoles américaines, suggèrent de nouvelles recherches, offrant les dernières preuves que le fardeau du changement climatique pèse de manière disproportionnée sur les personnes de couleur.

Dans un article publié lundi dans la revue Comportement humain de la nature, les chercheurs ont constaté que les étudiants avaient de moins bons résultats aux tests standardisés pour chaque jour supplémentaire de 80 degrés Fahrenheit ou plus, même après avoir contrôlé d’autres facteurs. Ces effets se sont maintenus dans 58 pays, suggérant un lien fondamental entre l’exposition à la chaleur et la réduction de l’apprentissage.

Mais lorsque les chercheurs se sont penchés spécifiquement sur les États-Unis, en utilisant des données plus granulaires pour décomposer l’effet sur les résultats des tests par race, ils ont trouvé quelque chose de surprenant: l’impact néfaste de la chaleur semblait n’affecter que les étudiants noirs et hispaniques.

R. Jisung Park, auteur principal de l’article et professeur adjoint de politique publique à l’Université de Californie à Los Angeles, a déclaré que l’écart semblait refléter le fait que les étudiants issus de minorités sont moins susceptibles d’avoir la climatisation à l’école et à la maison. L’exposition à des températures plus élevées tout au long de l’année scolaire semble avoir des conséquences graduelles et cumulatives sur la capacité de ces élèves à absorber leurs leçons, a-t-il déclaré.

«C’est comme mille petites coupures dans votre capacité à vous concentrer, à vous concentrer et à apprendre», a déclaré Park.

Les résultats sont le plus récent ajout à un nombre croissant de recherches montrant que le changement climatique en général, et la hausse des températures en particulier, ont un effet plus important sur les minorités.

Une étude publiée en janvier a révélé qu’une histoire de redlining – la politique longtemps discréditée de marquer les quartiers minoritaires comme des endroits risqués pour les banques de prêter de l’argent – et le sous-investissement qui va avec a laissé de nombreux quartiers noirs aujourd’hui avec plus de zones pavées et moins des arbres. En conséquence, ces quartiers étaient plus chauds que leurs homologues blancs, ce qui entraînait plus de cas de maladies liées à la chaleur.

En juin, une recherche publiée dans Réseau JAMA ouvert a montré que les femmes enceintes exposées à des températures élevées ou à la pollution de l’air sont plus susceptibles d’avoir des enfants prématurés, en insuffisance pondérale ou mort-nés, et que les mères et les bébés afro-américains subissent des dommages beaucoup plus élevés que la population dans son ensemble.

Le lien entre la chaleur et l’éducation est devenu un élément important de cette histoire.

Dans un article antérieur, publié en mai, Park et ses co-auteurs, dont Joshua Goodman de l’Université de Boston, se sont penchés sur les effets de la chaleur sur les lycéens américains. Ils ont examiné 10 millions d’étudiants qui ont passé les PSAT deux fois et ont constaté que les étudiants faisaient moins bien au test qui suivait une année de températures plus élevées.

Ils ont calculé que ces effets étaient plus importants pour les élèves issus de minorités et ont estimé que l’exposition à la chaleur expliquait «environ 5% de l’écart de réussite raciale».

Mais les lycéens qui suivent les PSAT ne sont pas représentatifs de l’ensemble de la population étudiante américaine. Ainsi, dans leur nouvel article, Park et Goodman, avec A. Patrick Behrer de l’Université de Stanford, ont examiné plus de 270 millions de scores aux tests administrés par l’État pour les élèves de la troisième à la huitième année entre 2009 et 2015.

Ils ont constaté que les élèves qui ont connu plus de jours d’école à 80 degrés Fahrenheit, environ 27 degrés Celsius ou plus au cours de l’année précédant leurs tests ont fait moins bien que leurs homologues des mêmes districts scolaires qui ont passé les tests les années avec moins de journées chaudes.

Mais ce lien n’était vrai que pour les étudiants noirs et hispaniques et pour les étudiants à faible revenu familial. Pour les étudiants blancs en tant que groupe, il n’y avait aucun effet statistiquement significatif. (Les données n’ont pas permis aux chercheurs d’examiner ensemble la race et le revenu, ce qui les a empêchés de déterminer l’effet de l’exposition à la chaleur sur les résultats des tests pour des groupes plus spécifiques tels que les étudiants blancs à faible revenu.)

Les résultats pourraient refléter des différences en dehors de l’école, y compris un accès réduit pour les étudiants minoritaires au tutorat pour augmenter les leçons en classe, a déclaré Goodman, professeur agrégé d’éducation et d’économie.

Les chercheurs ont donc séparé les journées d’école les plus chaudes des week-ends ou des jours d’été plus chauds. Ils ont constaté que l’effet le plus marqué sur les résultats des tests était lié à des températures plus élevées les jours où les élèves étaient à l’école.

«La même quantité de chaleur extérieure rend certaines salles de classe plus chaudes, simplement parce que leurs bâtiments sont de qualité inférieure», a déclaré Goodman. «Les élèves à faible revenu sont dans des bâtiments scolaires qui ont des systèmes de CVC et de ventilation moins bons.»

L’accès inégal à des écoles bien financées fait partie d’une longue liste d’iniquités raciales qui amplifient les effets du changement climatique, selon Heather McTeer Toney, haut fonctionnaire de l’Environmental Protection Agency sous le président Barack Obama. Cette liste comprend le fait que les minorités sont plus susceptibles de vivre à proximité de sites de déchets toxiques, les exposant à des produits chimiques dangereux lors d’inondations, a-t-elle déclaré, ainsi que des ensembles de logements sociaux qui retiennent la chaleur.

«Nous pourrions continuer encore et encore, parler de différentes dynamiques sociales qui ont un impact disproportionné sur les communautés de couleur», a déclaré McTeer Toney, qui est maintenant directeur national sur le terrain pour Moms Clean Air Force, un groupe de défense des droits. «Pour chacun d’entre eux, nous pouvons faire un lien avec le climat.»

Le nombre croissant de recherches montrant ces effets disproportionnés a changé le débat public sur le changement climatique, en attirant davantage l’attention sur l’équité raciale, a déclaré Nsedu Obot Witherspoon, directeur exécutif du Children’s Environmental Health Network, un groupe de défense des enfants contre les risques environnementaux.

Mais il n’est pas encore clair si cette concentration accrue se traduira par la correction des politiques qui font persister ces disparités, a-t-elle déclaré, comme une diminution du financement des écoles dans les zones minoritaires. «Nous en discutons beaucoup depuis très longtemps», a déclaré Obot Witherspoon.

ifeddal

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