Seana McKenna dans « The Merchant of Venice » à la Shakespeare Company de Calgary. (Photo de Tim Nguyen, Photo d’agrumes)

Tout a commencé avec une contrepartie, ce qui est peut-être approprié pour un jeu basé sur une transaction. Ma production de Mille soleils splendides avait été invité à Stage d’arène pour janvier 2020, et je voulais vraiment que l’acteur principal et réalisateur associé Haysam Kadri en fasse partie. C’était difficile pour lui de s’engager, car il a trois petites filles à la maison à Calgary et dirige un Théâtre Shakespeare à plein temps. Lorsque j’ai demandé s’il y avait quelque chose que je pouvais faire pour lui permettre de dire plus facilement oui à Arena, il a répondu en plaisantant: «Vous pouvez diriger une pièce de théâtre dans mon théâtre.» Et il s’est avéré que la pièce qu’il voulait que je joue soit Le marchand de Venice. Ainsi commença ce voyage.

Je ne suis pas observatrice mais néanmoins juive, fille d’une mère réfugiée viennoise qui a fui en Amérique en 1938 et d’un père juif jadis né à la Nouvelle-Orléans d’origine polono-russe. J’ai regardé avec horreur l’antisémitisme devenir plus virulent dans le monde ces dernières années, et j’ai eu trop d’arguments difficiles sur le mouvement BDS et Israël. Je ne cherchais donc certainement pas à Marchand de Venise. L’offre est venue pendant que j’étais à Stratford, en Ontario, pour diriger Coward Vie privée au Festival de Stratford et louer une maison à l’inimitable Seana McKenna, une grande actrice avec qui j’avais collaboré plusieurs fois. Nous étions assis à sa table de salle à manger quand je lui ai dit ce que Haysam avait proposé; elle a remarqué qu’elle connaissait bien la pièce, ayant joué Jessica pour Mark Lamos à Stratford et Portia pour Michael Langham quelques années plus tard.

À ce moment-là, une petite ampoule s’est éteinte et je lui ai demandé si elle envisageait de jouer à Shylock pour moi. Ainsi est née l’idée de cette enquête particulière de Marchande.

Sachant que Seana allait jouer Shylock a immédiatement dirigé ma réflexion. En 2016 à Stratford, Seana et moi avions collaboré à une production d’Ibsen’s John Gabriel Borkman, une autre pièce dangereuse sur l’argent et l’égomanie, dans laquelle Christina Poddubiuk lui avait construit un costume indélébile: une longue robe de velours noire parfaitement formée avec un manteau lourd et élégant, un grand chapeau expressif et un manchon. L’image de Seana dans cette robe m’est venue à l’esprit dès que nous avons commencé à parler de marchande, et j’ai décidé de placer notre production à la fin du 19e siècle, dans un monde de mercantilisme, de croissance industrielle et de pogroms effrayants contre les Juifs européens. Mais plus crucial que la période était la recherche de ce que cela pourrait signifier pour Shylock d’être une femme.

Je ne suis pas toujours convaincue que le casting croisé aide à illuminer Shakespeare; de nombreuses pièces de théâtre se concentrent si spécifiquement sur le genre que l’échange d’hommes pour des femmes peut parfois brouiller le récit ou l’intention réelle de la pièce. Mais dans le cas de Shylock, qui est l’ultime «autre» de la pièce, le genre a servi à ouvrir le drame de manière fascinante. Dans les innombrables interprétations de Shylock qui se sont produites au fil des ans, certains ont choisi de présenter un caractère très «étranger» (souvent avec un accent et portant une certaine version de la tenue religieuse orthodoxe), tandis que certains choisissent l’approche «assimilationniste», dans laquelle Shylock ressemble et ressemble aux chrétiens mais est néanmoins tourmenté pour la seule raison qu’il est juif (sans doute un exemple encore plus effrayant d’antisémitisme). Lorsque Portia entre sur les lieux du procès dans l’acte IV avec la question: «Quel est le marchand ici et lequel est le Juif?», Un réalisateur doit décider s’il est visuellement évident de savoir lequel (dans quel cas Shakespeare voulait que cette question soit être une ligne de rire aux dépens d’un juge jeune et néophyte), ou si Antonio et Shylock semblent si similaires qu’ils sont temporairement indiscernables (auquel cas la question est réelle et l’antisémitisme encore plus insidieux).

Dans notre production, qui s’est déroulée au Compagnie Shakespeare 28 novembre-déc. 8, 2019, Shylock était une femme juive faisant valoir ses droits légaux contre des opposants qui étaient non seulement tous chrétiens mais tous masculins. Cette «altérité» composée a exposé le parti pris profond de la pièce avec une clarté immédiate, et nous avons constaté qu’avec chaque scène, le sexe de Seana nous permettait d’entendre des détails dans la langue de nouvelles façons surprenantes. Nous avons modifié certains pronoms personnels et quelques autres références: «joue» pour «barbe»; «Je l’avais de Leo quand j’étais une femme de chambre» plutôt que «Je l’avais de Leah quand j’étais célibataire»; et une fois, de la bouche de Gratiano, nous avons changé le mot «chien» en «chienne», qui, comme l’a dit Seana, «est devenu profondément personnel et a eu un effet surprenant. Précise et immédiatement en résonance avec le monde d’aujourd’hui, la «chienne» est le slur par défaut pour toute femme qui ne répond pas aux attentes. » Sinon, nous avons joué le texte exactement comme écrit.

Mais ce qui a été écrit a immédiatement commencé à exploser de manière surprenante lorsque nous avons commencé la répétition. Une femme juive est ce que l’on pourrait appeler un «double Autre». Si, comme le soutient Simone de Beauvoir dans Le deuxième sexe, «une hostilité fondamentale à toute autre conscience se trouve dans la conscience elle-même», il est également vrai, selon Beauvoir, que habituellement «l’autre conscience a une revendication réciproque opposée» – c’est-à-dire que nous reconnaissons que les personnes que nous appelons «étrangères» utilisent le même désignation pour nous – jusqu’à ce qu’il s’agisse des relations entre hommes et femmes. Alors le mâle est toujours le défaut et la femelle toujours l ‘«Autre». Tout au long de l’histoire, les Juifs ont également été systématiquement caractérisés comme «autres», soupçonnés de n’avoir aucune loyauté envers un pays donné parce que nos véritables loyautés appartiennent à notre tribu, et considérés comme séparés et dignes de soupçons même lorsque nous nous efforçons le plus «d’appartenir». Ainsi, lorsque le Shylock juif est aussi une femme, l ‘«altérité» du personnage est incontestable.

Shylock n’apparaît que dans cinq scènes de la pièce, un temps de scène remarquablement réduit pour un personnage aussi grand. La première et la plus longue scène montre la négociation magistrale entre Antonio (Dean Paul Gibson dans notre production) et Shylock pour fixer les conditions selon lesquelles elle prêtera ses 3000 ducats pour poursuivre la poursuite romantique de Portia par Bassanio. Le pauvre Bassanio (joué par David Haysom) est sauvagement hors de sa profondeur alors qu’il commence seul à conclure un accord avec Shylock; quand Bassanio de David a demandé à Seana en tant que Shylock, « Voulez-vous me faire plaisir? » elle se tourna et lui lança un regard si provocateur qu’il rougit jusqu’aux racines de ses cheveux.

Enfin Antonio, le maître homme d’affaires, arrive et prend le relais. Peut-être pour mettre les hommes de côté, Shylock leur raconte une histoire biblique bizarre. Ce conte sur Jacob et les agneaux colorés, que je dois avouer que je n’ai jamais complètement compris, est devenu dans la bouche de Seana un récit hilarant sexuellement de la façon de faire quoi que ce soit, des agneaux à l’argent, procréer de manière prolifique. Quelle façon de citer l’Écriture! Je n’avais jamais remarqué à quel point le langage utilisé par Shakespeare pour décrire «l’intérêt» et «l’usure» est le langage de la sexualité et de la procréation, peut-être en partie parce que l’un des nombreux tropes de l’antisémitisme élisabéthain était l’hypothèse d’une sexualité perverse de la part des Juifs. Lorsqu’Antonio lui a demandé avec moquerie: « Est-ce que tes brebis et béliers d’or et d’argent? », A répondu Shylock de Seana avec un clin d’œil complice: « Je ne peux pas le dire, je le fais se reproduire aussi vite. » Que cela ait été dit par une femme, mère d’une fille qui connaissait la procréation de première main, était palpable. Son autorité en la matière était incontestable. Antonio ne pouvait s’empêcher d’être séduit à la fois par l’intelligence de Shylock et son argumentation.

Et c’est à ce moment-là qu’elle a commencé à appeler Antonio pour son hypocrisie et sa turpitude morale. «Signor Antonio, maintes et maintes fois / Dans le Rialto, vous m’avez évalué / À propos de mes fonds et de mes usages», a-t-elle commencé, révélant comment Antonio l’avait méprisée et ridiculisée au fil des ans, «crachant sur (sa) gabardine juive» et lui donner des coups de pied comme un chien. Lorsque ces fameuses répliques sont prononcées par une femme à un homme, le comportement passé de l’homme semble encore plus lâche et répréhensible. Que devons-nous faire d’un homme que tout le monde admire et honore quand il montre, voire embrasse, le pire comportement possible à un collègue et à une femme? Alors que Seana arrivait aux lignes: «Bon monsieur, vous m’avez craché mercredi dernier / Vous m’avez rejeté une telle journée, une autre fois / Vous m’avez appelé chien: et pour ces courtoisies / Je vous prêterai autant d’argent? », A-t-elle souri, a fait une révérence profonde et a parlé à son oppresseur de la voix obséquieuse que les femmes emploient pour les hommes qu’elles savent s’attendre à la soumission.

Antonio était déconcerté. Comment répondre à cette femme compliquée, qui était alternativement acide, pleine d’esprit et soumise? À la fin de la scène, quand Shylock a proposé timidement, s’il devait renoncer au lien, il devrait sacrifier une partie de sa chair «pour être coupé et pris / dans quelle partie de votre corps me plaît», la sous-entendu de castration était clair, et notre Antonio riait avec Shylock, rougissant à sa référence sexuelle. Nous étions revenus à «allez-vous me faire plaisir?» Et Antonio était heureux d’être «ravi» par cette entente sans intérêt. Il y avait un homme riche et une femme riche qui se comprenaient, tandis que le jeune homme qui était à l’origine de la négociation regardait avec un malaise croissant.

La célèbre «scène domestique» avec Jessica a également pris une urgence accrue lorsqu’elle se jouait entre une mère et une fille. Peut-être parce que les mères savent quand leurs filles ont un secret, lorsqu’elles sont sur le point de tricher, de trahir ou de tomber amoureuses, Seana a joué la scène avec un fort courant d’anxiété sous-jacente. Elle a continué à attirer l’attention de Jessica à des moments étranges, comme si elle était bien consciente que sous le visage acquiescent de Jessica, une évasion était en train d’éclore. En tant que femme, elle savait ce que c’était de naviguer dans le monde d’un homme et de trouver une vie en dehors du foyer; en tant que mère, elle redoutait de perdre Jessica; en particulier, elle redoutait les progrès des hommes chrétiens sur sa fille juive. Elle savait à quel point ce serait tentant et désastreux. C’est une des raisons pour lesquelles elle était désolée de perdre Launcelot, en qui elle avait confiance pour garder Jessica occupée et en sécurité chez elle.

Ainsi, dans sa troisième scène, ayant perdu Jessica et raillée par deux jeunes hommes chrétiens dans la rue, son désespoir et sa paranoïa face à l’enlèvement de sa fille étaient profondément personnels. « Tu ne le savais pas, pas si bien, pas si bien que toi », répéta-t-elle désespérée, alors que Solanio et Salario se moquaient d’elle et crachaient à ses pieds. Dans cette scène, une chose remarquable s’est produite la première fois que nous l’avons répétée dans la salle. Les deux chrétiens étaient joués par de jeunes étudiants canadiens de l’Université de Calgary (avec qui nous coproduisions la pièce), pour qui être sur scène avec la légendaire Seana McKenna serait intimidant dans le meilleur des cas. Les voici, comme Solanio et Salario, invités à narguer et à tourner en dérision cette légende. Mais quand Seana a commencé le discours, «Il m’a déshonoré et m’a gêné un demi-million…», menant à «et quelle est sa raison? Je suis juif », ont-ils soudainement cessé de sourire. «N’a-t-il pas un regard juif? N’a-t-il pas un Juif des mains, des organes, des dimensions, des sens, des affections, des passions…? ” elle a continué, et comme elle l’a fait, la truculence des garçons s’est momentanément dissipée. Seana, une femme assez âgée pour être la mère de ces garçons, dénonçait leur comportement inconsidéré d’une manière qu’ils reconnaissaient. C’était comme si elle avait surpris son fils en train de lancer des épithètes racistes lors d’un rassemblement et lui avait demandé: «L’avez-vous vraiment dit? Avez-vous réellement savoir ce que vous épousez? « 

Ce célèbre discours, souvent cité comme l’une des grandes odes shakespeariennes à la compassion, se termine en fait par un appel effrayant à la vengeance. Donc, le fait que les jeunes ont été arrêtés dans vraiment écoute à la plainte de Shylock signifiait que son avertissement – que « la méchanceté que vous m’apprenez, je l’exécuterai, et ça ira dur mais j’améliorerai l’instruction » – était profondément effrayant. Il y aurait des conséquences sur leur comportement si elle avait quelque chose à dire à ce sujet.

Jamie Konchak et Seana McKenna dans «Le marchand de Venise» à la Shakespeare Company. (Photo de Tim Nguyen, Photo d’agrumes)

C’est sur la scène du procès que le sexe de Shylock se sentait le plus puissant et le personnage le plus exposé. Je n’avais pas pensé à la façon dont les arguments allaient changer lorsque Portia (Jamie Konchak) et Shylock étaient des femmes. L’une des grandes questions de la pièce est ce qu’il en coûte à Portia, le cas échéant, de condamner finalement Shylock avec le fameux argument «étranger» qui prive Shylock de sa fortune et menace de le tuer au nom d’actes contre l’État. Quand Shylock est une femme, il semble initialement plus improbable, du point de vue des chrétiens observant, qu’elle va réellement passer à travers sa menace de couper une livre de chair d’Antonio: Comment une femme élégante en robe de velours pourrait-elle accomplir une telle chose?

Mais petit à petit, au fur et à mesure que le procès se déroulait et que Shylock avait les arguments les plus tranchants dans la pièce, à mesure que les écailles sortaient et que le couteau s’aiguisait, il est devenu clair que ce Shylock avait absolument l’intention et la capacité d’un tel acte. Et les hommes dans la pièce étaient furieux. Dommage que cette renégate soit juive, mais qu’elle soit femme était indéfendable. Les femmes n’étaient-elles pas censées être compatissantes par nature? « Nous attendons tous une réponse douce, juif », lui conseilla le duc dans des tons condescendants. Bien sûr! Oubliez la lettre de la loi: les femmes ont été attendues tout au long de l’histoire à être douces, gentilles et miséricordieuses, quelle que soit leur provocation.

L’argument passionné de Portia pour la miséricorde face à la décision implacable de Shylock d’exiger sa vengeance est ainsi devenu une confrontation entre deux femmes puissantes dans une salle d’audience dominée par des hommes. Qui l’emporterait? Encore une fois, pour citer Seana McKenna, «Lorsque j’entrais sur la scène du procès, j’ai parfois eu des flashbacks vers d’autres bastions d’autorité masculins que j’ai rencontrés dans les salles d’audience d’autres personnages, ceux rencontrés par Sainte Jeanne, Antigone, Hermione, Catherine d’Aragon. Confronter les juges n’est pas susceptible de voter en ma faveur, mais convaincu que la justice était de mon côté. » Shylock la femme admirait profondément Portia, la femme déguisée en homme; parfois, elle avait l’impression que sous le costume masculin de Portia se trouvait un corps féminin. « Ô jeune juge sage, combien tu es plus âgé que ton apparence! » s’exclama-t-elle. Shylock croyait que Portia, contrairement au duc, pourrait être juste envers elle et respecter la loi.

Alors, quand elle s’est préparée à couper la chair d’Antonio et Portia s’est exclamée: «Reste un peu !,» Shylock de Seana a été stupéfaite. Que se passait-il? Exactement ce qu’elle avait toujours craint. Quiconque s’est déjà senti marginalisé du système judiciaire, qu’il s’agisse de femmes ou de personnes de couleur, sait exactement ce que ressent ce moment quand il devient clair que les poteaux de but vont être déplacés à l’infini, et il n’y aura aucun recours. Quand Shylock est informée qu’elle devra céder tout ce qu’elle possède à l’État, et finalement au chrétien qui a volé sa fille, il ne lui reste qu’une chose: son moi juif. Et quand ce moi même est emporté par Antonio («Une chose de plus, qu’elle deviendra actuellement chrétienne»), il ne reste littéralement plus rien. Volé d’identité et d’argent, que reste-t-il?

La sortie de Shylock est l’une des plus étranges de Shakespeare – ce personnage auparavant loquace disparaît presque sans trace ni mot. Avec une femme Shylock, le public a reconnu ce silence de manière viscérale; après tout, les femmes ont été publiquement réduites au silence par les hommes depuis des temps immémoriaux. Tout ce qui restait à la fin de notre procès était une femme juive fatiguée, sans plus de langue à sa disposition, faisant ses valises et sortant lentement du palais de justice. L’histoire regorge d’images de Juifs de la diaspora, portant leurs sacs au prochain endroit inhospitalier. Voir Seana flétrir sous le poids de cette valise et partir en toute défaite a apporté un moment de pause aux chrétiens dans la pièce.

Au dernier moment, alors qu’elle sortait, Seana s’est retournée pour regarder la salle d’audience une dernière fois, et a vu la foule entière de chrétiens se rassembler en haut de la scène, la regardant vers le bas. Elle était complètement seule. Portia et Nerissa, les autres femmes dans la pièce, ne pouvaient s’empêcher de ressentir le caractère poignant de ce mal. Jamie Konchak, la remarquable actrice qui a joué Portia pour nous, a continué à regarder, rivée, après le départ de Shylock, comme si, à la suite de la victoire d’Antonio, quelque chose de terrible s’était produit. Après tout, Portia savait elle-même le prix de l’abandon de son autonomie et de son pouvoir au moment où elle acceptait d’épouser Bassanio, et elle avait clairement savouré l’opportunité de «devenir un homme» à Venise et d’exercer son pouvoir sur un tribunal rempli d’hommes.

Mais à qui notre Portia s’est-elle opposée? Une femme brillante et puissante qui a finalement été brisée par le système. Notre Portia a clairement reconnu l’injustice et a ramené ce sentiment d’obscurité à Belmont, au tristement célèbre et difficile dernier acte de marchande, dans lequel les personnages qui ont traversé l’enfer du procès doivent retourner à la gaieté et au couplage shakespearien malgré (ou peut-être à cause de) ce qu’ils viennent de voir.

À la toute fin de la pièce, lorsque Lorenzo reçoit l’acte indiquant qu’il héritera miraculeusement (en tant que mari de Jessica) de tout ce que Shylock mourra possédé, le projecteur se tourne vers la fille de Shylock, Jessica, la nouvelle épouse chrétienne de Lorenzo. Jessica, une étrangère dans un pays étrange, a épousé un homme qui est partie à la destruction totale de l’histoire, de la richesse et de l’identité de sa famille. Jessica ne reverra probablement jamais sa mère, bien qu’elle profitera de manière insidieuse de la destruction de sa mère. Il est clair que la conversion forcée de sa mère au christianisme est juste un type de violence plus explicite que sa propre conversation «volontaire» en tant qu’épouse de Lorenzo.

Donc, à la fin de notre production, alors que le reste du groupe entrait dans le dîner, Antonio et Jessica sont restés sur scène. Personne d’autre ne semblait le remarquer ni s’en soucier. Antonio se tenait seul, regardant le Bassanio qui partait, réalisant qu’il avait perdu l’amour de sa vie. Jessica, également seule, a regardé l’acte de cadeau et s’est rendu compte… quoi? At-elle compris ce qu’elle avait perdu? A-t-elle regretté la rupture avec sa mère? Avait-elle confiance dans ce nouveau monde chrétien courageux dont elle avait choisi de faire partie? Dans les derniers instants de la production, la fille de Shylock, sur le pont, regardait le monde, terrifiée. Quel sort devait l’attendre, dans ce monde où être juive était criminelle, et être femme juive doublait la catastrophe?

Deux dernières découvertes: alors que je cherchais le bon univers sonore pour la pièce, je suis tombé sur l’œuvre d’une brillante compositrice de Venise du XVIIe siècle nommée Barbara Strozzi, qu’un de mes cousins ​​très alphabétisés m’avait alerté. (Quelqu’un pourrait écrire une grande pièce sur Strozzi, une mère célibataire de trois enfants qui a eu une carrière de compositeur et d’interprète extrêmement réussie tout en refusant de se marier ou de se comporter comme on attendait des femmes vénitiennes). J’ai immédiatement été attiré par l’idée d’associer une Shylock féminine à une compositrice de l’époque, et la musique de Strozzi – puissante, luxuriante, pleine de désir, de rage et de désir – convenait parfaitement. Sa musique a rempli les interstices de la pièce de gestes musicaux riches et dramatiques (remixés et façonnés par le designer sonore Peter Moller) qui ont soulevé les enjeux de manière inhabituelle et ont permis à la partition d’être principalement portée par de magnifiques voix féminines.

Par coïncidence, l’autre chose qui a soulevé les enjeux de cette approche centrée sur les femmes marchande était la présence du bébé de deux mois de Jamie Konchak. J’avais jeté Jamie dans Portia des mois auparavant, quand elle était encore enceinte, sachant quelle Portia complexe et puissante elle serait. Avant que nous commencions les répétitions, Jamie était à juste titre préoccupée par la façon dont elle allait retirer ce rôle énorme avec un bébé en remorque. Mais son bébé, Thatcher, a fini par donner le ton à notre salle de répétition. Entre autres, marchande est un jeu sur l’héritage, un regard vif sur la façon dont les préjugés et la haine sont souvent transmis de génération en génération. Avec un vrai bébé dans la chambre, un être humain aux yeux écarquillés et sans tache, la question de ce que nous laissons nos enfants est devenue très présente. Faut-il transmettre notre propre haine? Pourquoi empoisonnons-nous nos enfants avec nos propres jugements et préjugés

Pendant une grande partie du processus de répétition, Jamie a porté Thatcher dans son porte-bébé sur sa poitrine pendant que Portia naviguait dans les jeux de cercueils, est tombée amoureuse de Bassanio, a plaidé pour la miséricorde au palais de justice et est finalement revenue à la maison pour réconcilier sa nouvelle sagesse à propos de la l’injustice du monde avec son nouveau mariage avec une charmante chercheuse de plaisir. Le bébé a rendu ces conflits tout à fait réels. Ce qui était peut-être le cadeau le plus surprenant de se diriger vers les neiges du Canada pour explorer une femelle Shylock à Marchand de Venise.

Crédits créatifs pour les photos: Le marchand de Venice à Shakespeare Company, réalisé par Carey Perloff, avec des décors et des costumes de Jennifer Lee Arsenault, des éclairages de Narda McCarroll et du son et de la musique de Peter Moller.

ifeddal

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